FRANCE (Le territoire et les hommes)Données naturelles

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FRANCE (Le territoire et les hommes) : quelques données-clés.
CapitaleParis
Langue officiellefrançais
Unité monétaireeuro (EUR)
Population65 823 000 (estim. 2022)
Superficie (km2)543 941

Un relief morcelé

Le relief, tout d'abord, montre une extrême diversité. Les plaines, plateaux et collines de l'Ouest constituent environ les trois cinquièmes de la surface totale du pays. On y distingue plusieurs ensembles. Au nord, la plaine qui s'appuie aux collines de l' Artois et au rebord de l'Ardenne n'est que le prolongement de la grande plaine nord-européenne ; elle est constituée par des couches sédimentaires de terrains récents qui descendent insensiblement vers la mer du Nord ; le relief est faible, et une partie des basses terres, en Flandre maritime, ont été gagnées sur les eaux par un patient travail de polders ; les rivières calmes et régulières coulent vers la Belgique et les bouches de l'Escaut. Au sud des collines de l'Artois, une série de grands bassins sédimentaires se juxtaposent jusqu'à la chaîne pyrénéenne. Le Bassin parisien, entourant la vallée de la Seine, est constitué par une série de couches géologiques de plus en plus anciennes, à mesure qu'on s'éloigne du centre, qui plongent vers la cuvette parisienne et orléanaise ; des plaines bordées de côtes dissymétriques, des plateaux souvent calcaires en forment l'essentiel. Au sud, la gouttière de la Loire étire son large val entre les plateaux du Maine et les collines et vallées du Berry et du seuil Poitou-Vendée. Au sud-ouest enfin, le bassin dissymétrique d'Aquitaine descend doucement des pentes du Massif central, tandis qu'il est dominé au sud par la puissante chaîne des Pyrénées. L'ensemble de collines et de plaines est drainé dans sa partie centrale par la Garonne et ses affluents. Cette commune disposition en bassins ou en gouttières a favorisé l'éclosion de villes-carrefours importantes, jalonnant les vallées : Paris, Rouen, Le Havre pour la vallée de la Seine ; Orléans, Tours, Angers, Nantes pour celle de la Loire ; Toulouse et Bordeaux pour celle de la Garonne.

Encadrant les régions basses, le bâti hercynien, vieux squelette de la France, dessine un gigantesque V. Ces montagnes représentent la partie la plus vieille du territoire. Nulle part elles ne dépassent 2 000 m (point culminant : puy de Sancy, 1 886 m). Au nord-est, l'extrémité occidentale de l'Ardenne, montagne primaire plissée, basculée et soulevée au Tertiaire, est traversée en gorges par la Sambre et la Meuse qui se prolongent en Belgique et en Allemagne. Puis les Vosges, cristallines au sud, mal dégagées de leur couverture de grès triasique au nord, culminent au Grand Ballon (ballon de Guebwiller), à 1 423 m d'altitude ; elles plongent progressivement sous les plateaux gréseux et boisés de la Lorraine à l'ouest, alors qu'elles tombent rapidement sur le fossé d'Alsace-Bade à l'est, par un escarpement symétrique à celui de la Forêt-Noire, qui leur fait face en territoire allemand, et qui a même origine et même évolution géologique. Le Massif central est la plus vaste région montagneuse de la France : avec 90 000 km2, il occupe près d'un sixième de la surface totale ; jadis constitué par des chaînes élevées, il a été complètement raboté par les périodes d'érosion qui se sont succédé depuis le Primaire, puis soulevé au Tertiaire par le contrecoup des mouvements alpins, qui y ont déterminé un rebord vigoureux à l'est et au sud-est (Vivarais, Cévennes, sommets de 1 500 à 1 600 m d'altitude), de grands fossés longitudinaux où coulent maintenant la Loire et l'Allier dans la partie centrale, et toute une éclosion de volcans qui donnent les sommets les plus accusés du massif (chaîne des Puys, plomb du Cantal, puy de Sancy) ; enfin, des plateaux calcaires, soulevés avec l'ensemble montagneux, constituent les Causses. Le bastion que forme le Massif central est à la fois un puissant château d'eau et un obstacle encore efficace aux voies de communication terrestres : aussi, les grandes villes y sont rares et implantées dans les trouées (Clermont-Ferrand, Saint-Étienne). Enfin, au nord-ouest, les collines de Bretagne, de Nor [...]

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Volcans d'Auvergne

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Écrit par :

  • : professeure à la faculté des lettres et sciences humaines de l'université de Paris-I-Panthéon-Sorbonne
  • : maître de conférences en géographie, aménagement de l'espace et urbanisme à l'université de Paris-IV-Sorbonne, agrégée de géographie

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Pour citer l’article

Jacqueline BEAUJEU-GARNIER, Estelle DUCOM, « FRANCE (Le territoire et les hommes) - Données naturelles », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 01 décembre 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/france-le-territoire-et-les-hommes-donnees-naturelles/