FOSSILE, notion de

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Le terme fossile dérive du latin fodere, qui signifie « creuser », « extraire en creusant ». Jusqu'au xviiie siècle, il désignait non seulement les restes « pétrifiés » de plantes et d'animaux, mais aussi toute substance extraite du sol ou du sous-sol (roches, minéraux, minerais...). Ce n'est qu'à la suite d'un long débat, remontant à l'Antiquité, que la thèse de l'origine organique des fossiles d'aspect animal ou végétal finit par s'imposer voici environ deux siècles : il s'agissait là non pas de simples « jeux de la nature » se formant spontanément dans le sol, mais bien des restes d'êtres vivants ayant vécu dans le passé et que les roches avaient conservés en leur sein (comme le démontra, dès le milieu du xviie siècle, le savant danois Nicolas Sténon). Cette définition moderne des fossiles recouvre donc des objets très divers, d'origine animale ou végétale, ayant subi, après leur enfouissement, des transformations plus ou moins profondes (minéralisation, etc.). Elle concerne non seulement les restes des organismes eux-mêmes, mais aussi les résultats de leurs activités : traces de locomotion, terriers, œufs, etc.

La fossilisation est un phénomène complexe qui aboutit à des résultats variés : dans le cas d'un mammouth découvert dans le sol gelé de l'Arctique, c'est le cadavre lui-même qui est conservé presque sans changement, mais, à l'autre extrême, un fossile peut être un moulage naturel qui ne reproduit, par exemple, que la forme d'une coquille alors entièrement remplacée par de la roche. Fréquemment, il subsiste une partie du matériau biologique d'origine, combinée à des substances minérales ayant pénétré le fossile après son enfouissement. La science qui étudie les fossiles est appelée paléontologie.

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Eric BUFFETAUT, « FOSSILE, notion de », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 09 août 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/fossile-notion-de/