FOLKLORE

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Histoire du folklore comme discipline

Il est important de tenter de retracer la préhistoire de l'étude du folklore pour en saisir la spécificité. Lorsque cette discipline est née, au début du xixe siècle, l'ethnologie, en effet, existait déjà, même si elle n'en portait pas encore le nom. Elle s'était constituée à partir de la découverte au xvie siècle du continent américain. Avec stupeur on avait appris alors l'existence d'une autre humanité vivant à l'extrémité de la Terre dans l'ignorance de la religion chrétienne. Au xviiie siècle, grâce aux récits des voyageurs qui commencent à affluer, la réflexion ethnologique devient plus scientifique. Comme le dit Claude Lévi-Strauss, « l'Europe sait, désormais, qu'il y a d'autres formes de vie économique, d'autres régimes politiques, d'autres usages moraux et d'autres croyances religieuses que ceux qu'on avait cru jusqu'alors fondés sur un droit et une révélation d'origine également divine, et dont on pouvait seulement soit jouir, soit être privé ». C'est à la fin du xixe siècle que les « sauvages » et les « barbares » perdent leur caractère de curiosités exotiques, tandis que leurs sociétés deviennent un sujet d'étude systématique pour les ethnographes et les ethnologues. À travers une histoire longue de quatre siècles restent constants l'un des fondements et l'une des exigences de cette discipline : l'éloignement dans l'espace de son objet d'étude. Aussi peut-on affirmer qu'il n'y a pas de continuité logique entre le développement de l'ethnologie et la naissance du folklore, puisque celui-ci concerne la propre culture de l'observateur.

Ce n'est qu'à partir du dernier tiers du xviiie siècle que la « réflexion folklorique » se développe dans la plupart des pays européens. En Angleterre, deux publications, à peu près contemporaines, apportent à un public déjà prêt sans doute à les accueillir des matériaux propres à satisfaire une nouvelle sensibilité. La p [...]


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Écrit par :

  • : directeur d'études à l'École des hautes études en sciences sociales

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Pour citer l’article

Nicole BELMONT, « FOLKLORE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 28 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/folklore/