FLEUVES

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Géographie physique

L'eau infiltrée dans le sol leur faisant retour par l'intermédiaire des sources, les fleuves et autres cours d'eau rassemblent et conduisent à l'océan l'eau précipitée qui échappe à l'évaporation.

Les facteurs de l'écoulement fluvial

Le mode d'écoulement des eaux continentales dépend donc, au premier chef, de facteurs climatiques. Le déficit d'écoulement, fraction de l'eau précipitée qui ne parvient pas aux fleuves, augmente, en valeur absolue, avec les quantités précipitées et la température, jusqu'à une valeur plafond qui correspond au pouvoir évaporant de l'atmosphère, lequel est une fonction croissante de la température. Ainsi la carte de l'écoulement moyen annuel diffère-t-elle sensiblement de celle des précipitations moyennes annuelles (fig. 1). Le déficit d'écoulement est particulièrement important dans les régions les moins arrosées, ainsi que dans les zones climatiques les plus chaudes. Dans ces dernières, toutefois, l'écoulement devient considérable dès que les précipitations excèdent la valeur du déficit plafond, laquelle est voisine de 2 000 mm pour des températures moyennes mensuelles de 30 0C. Lorsqu'une partie notable des précipitations tombe sous forme de neige, dans les montagnes de la zone tempérée ou dans les plaines boréales à hiver froid, le déficit d'écoulement se trouve fortement réduit et le débit est réglé au long de l'année par l'évolution de la température moyenne, tout autant que par le rythme saisonnier des précipitations. Dans le cas où les conditions climatiques ont amené la formation d'un glacier, en très haute montagne ou à des latitudes élevées, l'écoulement de la rivière alimentée par la fonte du glacier est déterminé par la seule évolution de la température.

Eau écoulée par les fleuves chaque année

Dessin : Eau écoulée par les fleuves chaque année

Dessin

Tranche d'eau écoulée par les fleuves chaque année 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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De son côté, le relief joue un rôle en modifiant les facteurs climatiques : il augmente les précipitations et, en abaissant la température, provoque l'accumulation d'une fraction croissante des pluies sous forme de neige, puis de glace. De plus, il amplifie l'écoulement par suite de la baisse des températures et d'une circulation des eaux plus rapide.

La natur [...]


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Eau écoulée par les fleuves chaque année

Eau écoulée par les fleuves chaque année
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Les plus grands fleuves du monde

Les plus grands fleuves du monde
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Maximum de l'écoulement et mode d'alimentation

Maximum de l'écoulement et mode d'alimentation
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Irrigation

Irrigation
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Pour citer l’article

Lazare BOTOSANEANU, Pierre CARRIÈRE, « FLEUVES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/fleuves/