FIGURATION, paléolithique et néolithique

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Félins et rhinocéros, Caverne du Pont d’Arc

Félins et rhinocéros, Caverne du Pont d’Arc
Crédits : Patrick Aventurier/ Getty Images

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Aurochs et chevaux, Lascaux

Aurochs et chevaux, Lascaux
Crédits : Fine Art Images/ Heritage Images/ Getty Images

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« Vénus » de Hohle Fels (Allemagne)

« Vénus » de Hohle Fels (Allemagne)
Crédits : H. Jensen/ Universitat Tubingen/ Rex Features/ SIPA

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Galet sculpté de Lepenski Vir (Serbie)

Galet sculpté de Lepenski Vir (Serbie)
Crédits : Erich Lessing/ AKG-images

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Le goût des formes

Cette curiosité esthétique s’accompagna cependant d’actions directes sur la matière, esthétiques en même temps qu’utilitaires. Les premiers outils connus sont désormais datés de près de trois millions et demi d’années. Ils ont été trouvés à Lomekwi (Kenya). À cette époque, les seules espèces humaines étaient les différentes formes d’australopithèques, tels ceux qui ramassèrent le galet de Makapansgat. Ces outils se présentent encore comme de simples tranchants aménagés sur des pierres volontairement brisées. Mais, à partir de deux millions d’années, émergent les premiers Homo erectus. Ceux-ci, qui vont bientôt domestiquer le feu, taillent aussi les premiers outils inutilement symétriques, les « bifaces », ainsi nommés parce que, régulièrement ovales ou triangulaires, ils sont taillés de la même manière sur leurs deux faces. Certes, la symétrie existe partout dans la nature, et concerne également la plupart des êtres vivants, humains compris. Mais rechercher la symétrie d’un outil fait montre d’un souci esthétique évident. C’est pourquoi André Leroi-Gourhan a pu mettre cette recherche esthétique en relation avec la progression de l’hominisation – c’est-à-dire de l’augmentation de la complexité cérébrale.

Les fossiles naturels n’en demeurent pas moins présents. De West Tofts, dans le Norfolk anglais, provient ainsi un biface très régulier en silex. Celui qui l’a taillé a vu surgir dans le cœur de la pierre un coquillage fossile en forme de coque, qu’il a ensuite dégagé soigneusement, par petits coups habiles, le faisant apparaître à la surface de l’outil, serti comme un bijou ou une ornementation.

Au-delà de la collecte de l’insolite, et de la production de l’utile mais doté d’une valeur esthétique, le premier geste « inutile » pourrait être celui d’un Homo erectus, il y a 500 000 ans sur le site de Trinil, dans l’île indonésienne de Java. Celui-là a en effet gravé sur une valve de moule d’eau douce (pseudodon) une série de zigzags réguliers. Il s’agit du plus ancien « de [...]


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Écrit par :

  • : professeur émérite à l'université Paris-I-Panthéon-Sorbonne et à l'Institut universitaire de France

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Pour citer l’article

Jean-Paul DEMOULE, « FIGURATION, paléolithique et néolithique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 09 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/figuration-paleolithique-et-neolithique/