FAMILLELes sociétés humaines et la famille

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Universalité et diversité de l'institution familiale

Il va de soi, semble-t-il, que les partenaires de l'union conjugale sont de sexe différent, que cette union ne se noue qu'entre des vivants, que le géniteur des enfants est normalement le père dans le cadre de l'union conjugale, enfin que la famille conjugale (père, mère, enfants) est l'unité résidentielle et économique élémentaire par laquelle passent l'éducation et l'héritage. Or l'expérience ethnologique montre qu'aucun de ces principes n'est universellement admis.

Le mariage entre femmes

Dans certaines populations africaines, il existe un mariage légal entre femmes. C'est le cas des Nuer soudanais, qui sont patrilinéaires (la reconnaissance de la filiation passe exclusivement par les hommes) et chez lesquels la fille n'est même pas considérée comme appartenant à part entière au groupe de son père, sauf si elle est stérile : dans ce cas – la preuve de la stérilité étant donnée après de longues années de mariage ordinaire –, elle est considérée et compte comme un homme de son lignage d'origine. Le mariage légal chez les Nuer est sanctionné par le paiement d'une compensation matrimoniale en bétail (« prix de la fiancée ») versée par le mari ou la famille du mari aux parents paternels de l'épouse, qui se la répartissent entre eux. La femme stérile perçoit de la sorte, en tant qu'« oncle » paternel, une part des « dots » versées pour ses nièces, les filles de ses frères. Avec ce capital, elle peut à son tour acquitter le prix de la fiancée pour une jeune fille qu'elle épouse légalement et pour laquelle elle accomplit les rites officiels du mariage. Elle lui choisit ensuite un homme, un étranger pauvre, un Dinka généralement, pour cohabiter avec elle et engendrer des enfants. Cet homme n'est rien d'autre que le serviteur de la femme-époux ; et il accomplit, par ailleurs, les tâches ordinaires d'un serviteur. Les enfants qui naissent de cette union de l'ombre sont ceux de la femme-époux, qu'ils appellent « père » et qui leur transmet son nom et ses biens. Son épouse l'appelle [...]

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Pour citer l’article

Françoise HÉRITIER, « FAMILLE - Les sociétés humaines et la famille », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 juillet 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/famille-les-societes-humaines-et-la-famille/