EXPLORATION DU SYSTÈME SOLAIRE (notions de base)

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Les confins du système solaire

Les astres qui se trouvent au-delà de l’orbite de Neptune sont des petits corps. Le plus gros est Pluton, qui n'a plus le statut de planète depuis 2006 mais celui de « planète naine » qui n’a pas encore été survolée. Les seules données dont disposent les scientifiques proviennent d’observations terrestres ou faites depuis des observatoires en orbite autour de la Terre. Les comètes, qui sont issues des confins du système solaire, constituent quant à elles des cibles intéressantes pour étudier l’évolution du système solaire depuis sa formation, il y a 4,5 milliards d’années.

Pluton et la ceinture de Kuiper

L’origine de Pluton est toujours incertaine : ancien satellite de Neptune, astéroïde, « planète » double ? Les observations réalisées depuis la Terre ont permis de livrer quelques informations, mais de nombreuses incertitudes demeurent. Pluton et son compagnon Charon auraient plus de traits communs avec les corps de la ceinture de Kuiper qu’avec les planètes. Région qui s’étend au-delà de l’orbite de Neptune, cette « ceinture » n’a été observée pour la première fois qu’au début des années 1990. Depuis lors, plus d’un millier d’objets, sur les milliards qui la composent, ont pu être répertoriés.

La mission américaine New Horizons (lancée le 19 janvier 2006) a deux objectifs : survol de Pluton en 2015, puis traversée de la ceinture de Kuiper entre 2018 et 2022. Cette région reculée du système solaire devrait alors être connue plus en détail.

L’exploration de la ceinture de Kuiper n’est pas le domaine réservé des sondes spatiales. Une multitude d’objets lointains ont été découverts depuis la Terre : Varuna, Ixion, Quaoar… L’une des découvertes les plus intéressantes est celle de Sedna, astre presque aussi gros que Pluton et trois fois plus éloigné du Soleil. Étudié depuis l’observatoire du mont Palomar en Californie, Sedna est remarquable par sa couleur et son éclat, les plus importants jamais mesurés, et par sa localisation dans une région que les astronomes croyaient vide !

Sedna

Photographie : Sedna

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L'annonce de la découverte de Sedna, un astre d'environ 1 700 kilomètres de diamètre, en mars 2004 a repoussé un peu plus les limites connues du système solaire. Sedna se situe à 13 milliards de kilomètres du Soleil, soit trois fois plus loin du Soleil que Pluton. Il lui faut 10 500 ans pour... 

Crédits : NASA

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Les comètes

Longtemps considérées comme une source de mauvais présag [...]


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Pour citer l’article

« EXPLORATION DU SYSTÈME SOLAIRE (notions de base) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 30 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/exploration-du-systeme-solaire/