EXPLORATION DU SYSTÈME SOLAIRE (notions de base)

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Les planètes proches

L’environnement proche de la Terre est parcouru par plusieurs gros corps dont les caractéristiques sont très similaires à celles de la Terre. La Lune, Vénus, Mars et Mercure ont, comme notre planète, une surface solide sur laquelle il est possible de se poser. Leur proximité en a fait les premières cibles des explorations par des sondes spatiales.

La Lune

L’unique satellite naturel de la Terre suscite depuis toujours un vif intérêt. Avec des jumelles, il déjà possible de découvrir le relief lunaire, en particulier au niveau du terminateur, région de séparation entre le jour et la nuit. L’exploration de la Lune a connu son apogée à la fin des années 1960. Lorsque Neil Armstrong en foule le sol en juillet 1969, près de quatre-vingts missions ont déjà eu pour objectif la Lune, avec plus ou moins de succès.

La mission Lunar Prospector de la N.A.S.A. reste sans doute l’une des plus originales. Lancée en 1998, la sonde fut placée en orbite autour de la Lune. Après un an et demi, les scientifiques la précipitèrent vers le pôle Sudlunaire : ils espéraient que l’impact soulèverait de la vapeur d’eau et serait ainsi détectable depuis la Terre. Mais l’expérience ne permit pas de conclure quant à la présence d’eau sur notre satellite.

La Lune reste à ce jour le seul astre visité par les hommes. Après la mission soviétique Luna-24 en août 1976, la Lune restera non visitée pendant une vingtaine d'années. En janvier 1998, la sonde Lunar Prospector est lancée pour étudier les caractéristiques magnétiques et gravitationnelles de la Lune, jusqu'à son écrasement commandé, en juillet 1999, non loin du pôle Sud lunaire. Le 14 décembre 2013, la sonde chinoise Chang'e 3 déposait un petit robot mobile baptisé Yutu « lapin de Jade  », renouant ainsi la présence humaine avec le sol de notre satellite naturel.

Lune

Vidéo : Lune

Caractères et structure de la Lune.D'un diamètre qui avoisine le quart de celui de la Terre, la Lune est l'unique satellite naturel de notre planète. Elle est dépourvue d'atmosphère et sa gravité est inférieure à celle de la Terre.Il y a environ 4 milliards d'années, la Lune a subi un... 

Crédits : Planeta Actimedia S.A.© Encyclopædia Universalis France pour la version française.

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Origine de la Lune

Vidéo : Origine de la Lune

Les quatre principales hypothèses de formation du satellite.Au cours des temps, diverses hypothèses ont été avancées pour expliquer l'origine de la Lune.C'est la théorie de l'impact qui recueille aujourd'hui l'assentiment de la majorité des astronomes. Proposée en 1975, celle-ci suppose... 

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Vénus

L’atmosphère très dense de la planète Vénus en masque totalement la surface. L’exploration de la planète débuta donc au moyen de radars terrestres. Les sondes soviétiques Venera furent les premières, en se posant à sa surface, à nous révéler le sol de Vénus.

Survolée et visitée lors de nombreuses missions (Mariner, Venera, Pioneer Venus, Vega-1 et Vega-2, Magellan, Galileo, Cassini-Huygens…), Vénus a été l’objectif de la sonde européenne Venus Express, dont le lancement s'est effectué en novembre 2005. Cette première mission européenne à destination de Vénus, qui a pris fin en décembre 2014, a permis d’étudier en détail l’atmosphère vénusienne.

Vénus

Vidéo : Vénus

Caractères et structure de la planète.De taille voisine de celle de la Terre, Vénus est la deuxième planète en partant du Soleil.L'épaisse couche de nuages qui recouvre sa surface provoque un effet de serre très important : la température moyenne de sa surface est de 460 degrés, et la... 

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Mars

La planète Mars est certainement celle qui ressemble le plus à la Terre : l’évolution géologique y a conduit à la formation de volcans, de canyons, de failles ; l’eau a probablement coulé à sa surface ; la température moyenne est voisine de celle de la Terre…

Dès les premières années de la conquête spatiale, de nombreuses missions ont eu pour cible la planète Mars. En 1976, Viking-1 et 2 furent les premières à « atterrir » sur la planète rouge. Depuis lors, surtout ces dernières années, les missions se sont intensifiées (Mars Pathfinder, Mars Global Surveyor, 2001 Mars Odyssey…). Malgré les nombreux échecs (Mars Observer, Mars 96, Nozomi…), Mars reste une cible privilégiée de l’exploration spatiale.

La sonde Mars Express de l’Agence spatiale européenne, lancée en juin 2003, est en orbite autour de la planète rouge depuis janvier 2004. Elle avait initialement pour objectifs de réaliser une cartographie minéralogique de la surface et d’étudier en détail l’atmosphère. L’atterrisseur, surnommé Beagle-2, devait quant à lui chercher d’une éventuelle trace de vie. Mais, depuis le 25 décembre 2003, date prévue de son atterrissage, le contact a été perdu. On pense que Beagle-2 s’est écrasé sur le sol martien.

Du côté des États-Unis, les robots « géologues » Spirit (de 2003 à 2010) et Opportunity étudient en détail deux régions martiennes. Opportunity, prévu en 2003 pour une mission de 90 jours martiens, est toujours opérationnel. Ce rover a fourni des éléments qui valident l’hypothèse de la présence passée d’eau liquide.

De nombreuses autres missions poursuivent ou ont poursuivi l’étude de la planète : Mars Reconnaissance Orbiter (lancée en août 2005, opérationnel depuis 2012), Phoenix (2007-2008), Mars Science Laboratory (2011, opérationnelle). Cette dernière mission a déposé en mars 2012 le rover Curiosity en vue de rechercher des traces de vie passée à travers diverses analyses géologiques.

Mars Pathfinder

Vidéo : Mars Pathfinder

Le 4 décembre 1996 à Cape Canaveral, une fusée Delta II lance vers Mars la sonde de la N.A.S.A. Mars Pathfinder, qui emporte le petit véhicule robotisé Sojourner. Avec Mars Pathfinder, les ingénieurs vont tester avec succès un système d'atterrissage novateur et peu coûteux, constitué... 

Crédits : VMGROUP

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Mars

Vidéo : Mars

D'une taille correspondant approximativement à la moitié de celle de la Terre, Mars présente certaines similitudes avec notre planète.Sa période de rotation est pratiquement égale à celle de la Terre, une journée martienne durant un peu moins de vingt-quatre heures et quarante minutes.En... 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Mercure

Mercure n’a été survolée qu’à trois reprises, par la sonde Mariner-10, en 1974-1975. La mission américaine a permis de cartographier environ 45 p. 100 de la surface de la petite planète. Les missions Messenger et BepiColombo devraient améliorer nos connaissances de la planète la plus proche du Soleil.

Lancée en août 2004, la sonde de la N.A.S.A. Messenger (Mercury Surface, Space Environment, Geochemistery and Ranging) a étudié plus en détail sa surface et sa composition, ainsi que son atmosphère et son champ magnétique. Après un long périple, Messenger s'est mise en orbite autour de Mercure en 2011. Sa mission s'est achevée en mars 2013.

L’Agence spatiale européenne, en collaboration avec le Japon, prépare la mission BepiColombo, qui devrait être lancée en 2015 pour une mise en orbite des deux orbiteurs autour de Mercure en 2022. Ce projet a pour but une étude approfondie de la surface et de la magnétosphère de la planète.

Mercure

Vidéo : Mercure

Caractères et structure de la planète.Mercure est la planète la plus proche du Soleil.La majeure partie de sa surface connue est criblée de cratères de toutes tailles, formés lors de l'intense bombardement météoritique qui s'est produit il y a environ 4 milliards d'années.À l'intérieur... 

Crédits : Planeta Actimedia S.A.© Encyclopædia Universalis France pour la version française.

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Voyager

Vidéo : Voyager

Le 20 août et le 5 septembre 1977, deux lanceurs Titan-Centaur décollent de Cape Canaveral, en Floride ; les sondes spatiales qu'ils emportent, Voyager-2 et Voyager-1, vont bouleverser notre connaissance des planètes géantes Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune.Le 4 mars 1979, Voyager-1... 

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Pour citer l’article

« EXPLORATION DU SYSTÈME SOLAIRE (notions de base) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 02 décembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/exploration-du-systeme-solaire/