EXOBIOLOGIE

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La recherche de la vie hors du système solaire

Les sites potentiels pour une vie ailleurs, y compris une vie évoluée, semblent de plus en plus nombreux. La puissance croissante des moyens disponibles permet de repérer des planètes hors du système solaire. Depuis la première découverte d'une planète hors du système solaire, par Michel Mayor et Didier Queloz, à la fin de 1995, la liste des exoplanètes (ou planètes extrasolaires) a suivi une augmentation fulgurante : elle comprenait en novembre 2011 près de 700 planètes. Un nouveau domaine de recherche, à la frontière entre l'astronomie et la planétologie, s'est développé, et de nombreux travaux sont en cours sur ces nouveaux objets. Même si, pour l'instant, ces détections sont limitées à des planètes du type de Jupiter, ou de très grosses Terres, elles ouvrent un champ de recherches extraordinaire. Plusieurs missions spatiales viennent participer à cette recherche. C'est le cas de la mission CoRoT (COnvection, ROtation et Transits planétaires) coordonnée par le C.N.E.S., qui a été lancée le 27 décembre 2006, et de la mission Kepler, lancée par la N.A.S.A. le 6 mars 2009. Cette dernière devrait permettre la détection de planètes plus petites. Dans un futur proche, nous devrions ainsi être capables de repérer aussi des planètes extrasolaires de type tellurique. Et il est prévu, à moyen terme, de pouvoir déterminer la composition de leurs atmosphères par des méthodes spectroscopiques et de repérer d'éventuels signes d'activité biologique par la détection de composés particuliers dans leur atmosphère, tels que l'ozone O3 produit de la chimie du dioxygène O2, lui-même issu de la photosynthèse biologique.

Par ailleurs, parmi les près de 150 molécules différentes qui ont déjà été identifiées dans les nuages interstellaires, plus de 110 contiennent du carbone et 9 seulement du silicium. La chimie organique est donc universellement répandue. De même, l'eau est une molécule très abondante dans l'Univers. Il est donc raisonnable de penser que la vie extraterrestre, si elle existe, est elle aussi fondée sur la chimie du carbone et sur l'eau liquide.

Nos technologies actuelles ne nous permettent pas d'aller observer directement hors du système solaire, par mesures in situ. En revanche, si nous supposons que ce qui s'est passé sur Terre – de l'apparition de la vie à celle de la civilisation humaine contemporaine –, s'est passé ailleurs, il est logique d'imaginer qu'il puisse y avoir, dans d'autres systèmes solaires de notre Galaxie, des civilisations technologiquement avancées. Elles doivent utiliser, comme nous savons le faire depuis la fin du xixe siècle, les ondes radio. Il semble donc raisonnable de rechercher d'éventuels signaux extraterrestres dans ce domaine de longueurs d'onde. Les communications dans cette région spectrale, plus précisément dans le domaine de longueurs d'onde entre 18 et 25 centimètres sont d'ailleurs privilégiées, compte tenu des propriétés d'absorption du milieu interstellaire. De plus, elles ont l'avantage de contenir une longueur d'onde que l'on peut considérer comme « universelle » : la raie à 21 centimètres de l'atome d'hydrogène.

Giuseppe Cocconi et Philip Morrison ont proposé en 1959 de rechercher des signaux à 21 centimètres. La première campagne d'observation fut menée par Frank Drake et William Waltman en 1960, avec le projet « Ozma » (du nom du souverain d'Oz). Ils utilisèrent le radiotélescope de 24 mètres de diamètre du National Radio Astronomy Observatory, en Virginie, pour écouter pendant quelques semaines les signaux radio venant de deux étoiles proches (τ Ceti et ε Eridani). Plus tard, en 1974, avec le grand radiotélescope d'Arecibo (implanté sur l'île de Porto Rico), un signal fut émis en direction de l'amas stellaire Messier 13, situé à 24 000 années-lumière, et riche de quelques dizaines de milliers d'étoiles. Le signal comportait, codé sous 1 679 bits d'information, un message contenant, en particulier, la suite des dix premiers nombres entiers, une représentation des éléments chimiques simples de la classification de Mendeleïev, la formule de l'ADN, un schéma du système solaire, une vue du corps [...]

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Caractéristiques des planètes

Caractéristiques des planètes
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Conquête de Mars

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Site de Viking-1 sur Chryse Planitia

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Site de Viking-2 sur Utopia Planitia

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  • : professeur des Universités, président de la Société française d'exobiologie

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Pour citer l’article

François RAULIN, « EXOBIOLOGIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/exobiologie/