EXOBIOLOGIE

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Caractéristiques des planètes

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Conquête de Mars

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Site de Viking-1 sur Chryse Planitia

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Site de Viking-2 sur Utopia Planitia

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L'exobiologie dans le système solaire

Météorites et micrométéorites

Jusqu'à la mission Apollo-11, en 1969, les seuls échantillons de matière extraterrestre dont nous disposions étaient les météorites. Parmi celles-ci, les chondrites carbonées contiennent des quantités notables de carbone – jusqu'à plusieurs pour-cent –, dont une partie est constituée de matière organique complexe. L'analyse de ces météorites n'a pas permis de détecter de système vivant extraterrestre, bien que l'analyse, en 1996, de l'une des météorites SNC (ainsi nommées d'après les types de météorites Shergotty, Nahkla et Chassigny), considérées comme provenant de la planète Mars, suggère qu'elle renferme des traces de la présence d'une vie microscopique martienne. Si cette interprétation est très contestée, tout en ne pouvant être totalement rejetée, il est en revanche parfaitement établi que les chondrites carbonées contiennent de nombreux composés organiques, incluant des composés d'intérêt biologique ou leurs précurseurs. On a en effet détecté dans la plupart de ces météorites, telles Allende, Murchison, Murray ou Orgueil, des acides aminés et des bases puriques (dont les trois biologiques : purine, adénine et guanine) et certaines bases pyrimidiques, y compris l'uracile. Les acides aminés sont généralement en mélange racémique (pourcentages égaux des deux formes énantiomères D et – c'est-à-dire images l'une de l'autre dans un miroir –, dextrogyre – D – et lévogyre – L) et comprennent des composés protéiques et des composés non biologiques. Signalons toutefois qu'une étude de John R. Cronin et Sandra Pizzarello publiée en 1997 semble montrer la présence d'un léger excès d'acides aminés L par rapport à leur énantiomère D, d'origine non biologique, dans la météorite carbonée de Murchison.

L'étude de ces matériaux primitifs présente donc un intérêt considérable pour l'exobiologie et reste d'ailleurs tout à fait d'actualité, en parallèle avec l'exploration spatiale. Ce domaine a connu depuis la fin des années 1970 un dé [...]


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Écrit par :

  • : professeur des Universités, président de la Société française d'exobiologie

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Pour citer l’article

François RAULIN, « EXOBIOLOGIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/exobiologie/