EXCITABILITÉ

L'excitabilité et les systèmes excitables

L'excitabilité (ou l'irritabilité) est, au sens large, une propriété commune à tous les objets vivants. Dire que ceux-ci réagissent conformément à leur nature peut être pris pour l'énoncé d'une évidence, mais ce qu'on souligne ainsi est pourtant fondamental : les objets vivants (cellules, tissus, organes) réagissent autrement que la plupart des objets non vivants qui ne font que transmettre et transformer l'énergie qui leur vient du dehors, tandis que la réaction du vivant met en jeu ses propres réserves énergétiques et matérielles, et l'énergie incidente n'est que l'agent du déclenchement de ce métabolisme propre, de nature essentiellement chimique. Ce sont les accélérations de ce métabolisme, provoquées par la présence active de certains agents, ou par la variation de certaines conditions, que l'on est en droit de nommer « excitation » ou « irritation ».

Pour nuancer davantage, on dira que les organismes contiennent des cellules spécialisées dans lesquelles on doit distinguer plusieurs métabolismes : un métabolisme de croissance, un autre d'entretien et enfin un métabolisme rapide, métabolisme d'excitation, lié à la réactivité propre de la cellule à certains agents spécifiques. Tels sont les neurones, les cellules réceptrices des organes sensoriels quand elles se différencient des terminaisons nerveuses, les fibres musculaires, les cellules sécrétrices des glandes, les éléments électromoteurs des organes électriques, et en général tous les types de cellules effectrices. Certaines algues, certains tissus végétaux (dans la sensitive par exemple) sont également excitables.

Toutes ces cellules et les systèmes qu'elles forment seront appelés ici « systèmes excitables ». Ceux-ci diffèrent des systèmes banalement irritables, non seulement par le fait qu'ils ont un agent préférentiel d'excitation, mais encore par la rapidité avec laquelle ils y réagissent, comparée à celle des réactions qui portent sur le métabolisme d'entretien. L'agent d'excitation est généralement appelé

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  • : professeur honoraire à la faculté des sciences de Paris

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Pour citer l’article

Alfred FESSARD, « EXCITABILITÉ », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le . URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/excitabilite/