ÉVOLUTION

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Naissance de l'idée d'évolution

Depuis que la théorie de l'évolution s'est largement répandue, à la fin du xixe siècle, toute une littérature s'est attachée, sans doute dans un souci de légitimation, à en exhumer de supposés ancêtres depuis l'Antiquité. En fait, la pensée gréco-latine, et après elle la pensée occidentale jusqu'aux Lumières, mettra presque toujours l'accent sur la permanence des formes vivantes au fil des générations. À partir de la fin du xviie siècle, l'essor de la théorie des germes préexistants va encore renforcer cette conception fixiste des espèces : selon cette doctrine, les êtres vivants ont été créés une fois pour toutes sous forme de germes au commencement du monde, et leur développement n'est qu'une croissance. Dans sa version la plus répandue, l'ovisme, elle situe les germes dans les œufs des femelles et les considère comme emboîtés les uns dans les autres, de sorte que les ovaires d'Ève, la première femme, renfermaient l'ensemble de l'humanité jusqu'à la fin des temps. Cette conception, largement dominante dans la première moitié du xviiie siècle, ne laisse aucune place à la plasticité des espèces.

La mise en cause de la théorie des germes préexistants, à partir du milieu du xviiie siècle, va coïncider, au moins en partie, avec l'émergence du transformisme moderne. En 1745, Pierre Louis Moreau de Maupertuis (1698-1759) prône un retour à la théorie de l'épigenèse, c'est-à-dire d'un développement embryonnaire progressif à partir d'un substrat indifférencié, et, parallèlement, il pose clairement la question de la variabilité des espèces. Six ans plus tard, dans son Essai sur la formation des corps organisés, il envisage explicitement l'idée que « la diversité infinie des animaux que nous voyons aujourd'hui » serait le résultat d'« écarts répétés » à partir d'une même forme initiale : « chaque degré d'erreur aurait fait une nouvelle espèce ». Dans l'article de l'Histoire naturelle consacré à l'âne (1753), Georges Louis Leclerc de Buffon (1707-1788) revient sur cette question, et se demande si les simil [...]


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Pour citer l’article

Armand de RICQLÈS, Stéphane SCHMITT, « ÉVOLUTION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/evolution/