ÉVOLUTION DE LA RECHERCHE SCIENTIFIQUE DANS LE MONDE

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Distribution continentale de la science

Si l’on examine d’abord la production scientifique à l’échelle des continents, on observe que, depuis un demi-siècle, trois continents (Europe, Amérique et Asie) sont responsables de l’essentiel de la production scientifique mondiale, l’Afrique n’ayant, par comparaison, qu’une production marginale malgré un taux de croissance supérieur à la moyenne. Quant à l’Océanie, sa production provient essentiellement de l’Australie et de la Nouvelle-Zélande. Jusqu’au tournant des années 2010, l’Europe et l’Amérique produisaient à eux seuls environ les trois quarts des publications mondiales en sciences biomédicales, naturelles et appliquées, et en mathématiques.

Évolution du nombre de publications scientifiques par continent

Dessin : Évolution du nombre de publications scientifiques par continent

Le nombre de publications scientifiques par continent montre la domination de la science par l'Amérique du Nord et l'Europe jusqu'à la fin du XXe siècle. La nouveauté est l'émergence très rapide de l'Asie depuis le début des années 2000. 

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Évolution relative du nombre de publications scientifiques par continent

Dessin : Évolution relative du nombre de publications scientifiques par continent

Au tournant des années 2010, l'Europe et les Amériques totalisaient encore près des trois quarts des publications scientifiques mondiales. 

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L‘évolution la plus importante sur la scène mondiale de la science est le fait que l’Asie soit passée en première place au cours des années 2010 et que cette région contribue, en 2019, à près de la moitié des publications mondiales recensées dans la base de données Web of Science. Cette montée de l’Asie s’explique surtout par la croissance spectaculaire du nombre de publications produites en Chine, laquelle s’accélère au début du nouveau millénaire et dépasse la production des États-Unis après 2015, à plus de 350 000 articles scientifiques par année. Ces deux pays forment ainsi une classe à part. Dans le reste du monde, seuls le Royaume-Uni et l’Allemagne atteignent chacun une production de 100 000 articles en 2019. On trouve ensuite le Japon et l’Inde à hauteur d’environ 80 000 et à la France au niveau de 75 000 articles par an à la fin de cette décennie.

Évolution du nombre de publications des principaux pays producteurs de science

Dessin : Évolution du nombre de publications des principaux pays producteurs de science

Selon les données de Clarivate Web of Science, la montée de l'Asie s'explique surtout par celle de la Chine. Cette dernière forme avec les États-Unis une classe à part. Par ailleurs, dans l'ensemble des autres pays, seuls l'Allemagne et le Royaume-Uni atteignent le nombre de... 

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L’évolution de la production scientifique dans les grandes régions géographiques du monde telles que définies par l’Organisation des Nations unies (ONU, norme M49) depuis 2005 montre que c’est bien l’Asie de l’Est qui voit sa part s’accroître le plus rapidement. En ce qui concerne les régions les moins productives, la croissance a tout de même été importante en Afrique septentrionale (incluant l’Égypte), qui a vu sa part relative multipliée par 2,5 entre 2005 et 2019 pendant que celle des pays de l’Afrique australe a presque doublé durant la même période et que l’Afrique occidentale et l’Afrique orientale ont suivi une pente ascendante comparable.

Évolution relative du nombre de publications par région du globe

Dessin : Évolution relative du nombre de publications par région du globe

Si l'on considère  seulement les pays produisant au moins 2 % des publications mondiales, on note deux phénomènes marquants : l'accroissement de la contribution de la Chine, qui est associée à un déclin plus ou moins marqué du nombre de contributions de l'Europe et de l'Amérique du... 

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Évolution relative du nombre de publications scientifiques des régions les moins productives

Dessin : Évolution relative du nombre de publications scientifiques des régions les moins productives

Les régions les moins productives de publications scientifiques connaissent cependant un décollage depuis les années 1990. C'est particulièrement le cas de l'Afrique septentrionale et de l'Amérique centrale, dont la production a doublé entre 2005 et 2019. 

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Parmi les pays du golfe Persique, c’est l’Iran et l’Arabie Saoudite qui ont vu leur production scientifique croître de façon spectaculaire après 2000 au point de dépasser celle d’Israël. L’Irak et le Qatar connaissent eux aussi une croissance rapide, bien que sur des volumes moindres. Cependant, contrairement aux productions israélienne et iranienne, qui sont fondées sur un fort ancrage institutionnel autonome, une grande partie de la production affiliée à l’Arabie Saoudite est le résultat de liens institutionnels avec des savants étrangers, ce qui semble gonfler artificiellement la production scientifique réelle de ce pays. Cette dépendance est également suggérée par le fait que la proportion des collaborations internationales est passée de 50 % en 2009 à plus de 80 % pour l’Arabie Saoudite. On trouve ces mêmes niveaux très élevés de collaboration internationale au Qatar et aux Émirats arabes unis. Par comparaison, la proportion des collaborations internationales d’Israël est toujours demeurée sous les 60 %, soit un ordre de grandeur qu’on observe dans la plupart des pays développés et qui signale une plus forte autonomie scientifique. Ailleurs en Asie, Singapour constitue un autre exemple de proportion élevée, et donc d’une certaine dépendance (75 % après 2015).

Évolution comparée du nombre de publications scientifiques de quelques pays du Moyen-Orient et de Singapour

Dessin : Évolution comparée du nombre de publications scientifiques de quelques pays du Moyen-Orient et de Singapour

Le nombre de publications des pays du Moyen-Orient et de Singapour connaît une progression constante. Elle est particulièrement remarquable pour l'Iran et l'Arabie Saoudite, dans des contextes différents : l'Iran  a une politique institutionnelle ancienne, tandis que la progression de... 

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Écrit par :

  • : professeur d'histoire et de sociologie des sciences, université du Québec à Montréal (Canada), directeur scientifique de l'Observatoire des sciences et des technologies (OST)

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Pour citer l’article

Yves GINGRAS, « ÉVOLUTION DE LA RECHERCHE SCIENTIFIQUE DANS LE MONDE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/evolution-de-la-recherche-scientifique-dans-le-monde/