RÉACTEUR NUCLÉAIRE E.P.R. (European Pressurized Reactor)

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Rappel sur les réactions nucléaires à eau pressurisée

En France, la production d'électricité d'origine nucléaire est assurée par cinquante-huit réacteurs nucléaires qui sont répartis dans dix-neuf centrales. Tous ces réacteurs appartiennent à la filière des réacteurs à eau pressurisée (R.E.P., en anglais P.W.R. pour Pressurized Water Reactor). Le combustible est de l'oxyde d'uranium (UO2) enrichi à 3,5 p. 100 d'uranium 235 (contre 0,7 p. 100 dans l'uranium naturel) et l'eau joue le double rôle de modérateur (ralentisseur de neutrons) et de caloporteur (transporteur de chaleur). Une vingtaine de réacteurs fonctionnent toutefois avec un maximum de 30 p. 100 de combustible dit MOX (Mixed Oxide), mélange d'oxyde d'uranium appauvri et d'oxyde de plutonium, UO2-PuO2. Le plutonium, produit à partir de l'uranium par des réactions nucléaires dans les réacteurs, est extrait des combustibles à uranium usés et obtenu par la technique dite du retraitement. Les réacteurs R.E.P. ont été développés à l'origine pour la propulsion maritime et militaire (sous-marins atomiques et porte-avions américains) avant d'être adaptés à la production d'électricité. Ils sont dits de deuxième génération, la première génération étant représentée par les réacteurs U.N.G.G. (uranium naturel-graphite-gaz) construits dans les années 1950-1960 et arrêtés aujourd'hui. Environ 60 p. 100 des réacteurs équipant les centrales nucléaires au monde sont de la filière R.E.P.

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Pour citer l’article

Bernard LAPONCHE, « RÉACTEUR NUCLÉAIRE E.P.R. (European Pressurized Reactor) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/european-pressurized-reactor/