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Des origines à la Renaissance

On est convenu d'attribuer à Hérodote la lointaine paternité de l'ethnologie. Il s'agit bien chez lui d'une enquête (c'est le titre même de son ouvrage) sur les peuples du monde connu de son époque, enquête au cours de laquelle la nature du témoignage (choses vues et choses entendues, traditions rapportées et documents consultés) est toujours signalée avec précision ; l'observation directe du voyageur y est incorporée au récit et la place relative qu'occupent les peuples barbares (littéralement : non hellénophones) par rapport aux Grecs y constitue le problème central. On a vu en Hérodote tantôt un précurseur – et on s'attache alors à remettre ses pas dans son itinéraire, évaluant le savoir produit à l'aune des connaissances acquises depuis lors sur les mêmes peuples –, tantôt l'auteur d'une sorte de rhétorique générale, où les principaux peuples, protagonistes des Grecs dans l'histoire du bassin méditerranéen, s'ordonnaient en une série de figures complexes par rapport à la grécité. Qu'il soit principalement ethnographe, sociologue ou comparatiste importe, au fond, assez peu à cette paternité illusoire.

Selon que l'on privilégie la description et l'observation de l'autre, ou le système de références qui permet de penser l'autre, on attribuera tantôt à Aristote, tantôt à Hérodote cette paternité. Aristote n'a-t-il pas fait la théorie de la cité, de la famille et de la production ? Ne nous donne-t-il pas un tableau des formes de sociabilité articulé sur le politique ? Il est commode de penser la tradition fondée par Aristote dans le savoir occidental et la production d'un savoir descriptif sur les autres peuples – qu'il résulte d'événements politiques, quand la contrainte impériale rend nécessaire l'information, de préoccupations morales et philosophiques ou d'un ensemble plus complexe de facteurs – comme des réalités liées dans un même système de pensée. À la différence des mathématiques, le savoir sur les autres so [...]

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Pour citer l’article

Patrick MENGET, « ETHNOLOGIE - Histoire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/ethnologie-histoire/