ÉTATS-UNIS D'AMÉRIQUE (Le territoire et les hommes)Religion

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Une séparation assouplie des Églises et de l'État

Au vu de l'imprégnation religieuse de la culture américaine, qui va du serment sur la Bible (fermée) du président nouvellement investi jusqu'à la mention de Dieu sur les billets verts, on pourrait imaginer des liens étroits entre les institutions religieuses et l'État. Il n'en est rien. Outre-Atlantique, c'est un régime de séparation stricte qui prévaut, beaucoup plus radical que ses équivalents européens, y compris en France. Ce régime trouve sa source dans le premier amendement de la Constitution américaine, ratifié en décembre 1791, qui interdit l'établissement d'une Église d'État. Cet article stipule que « le Congrès ne promulguera pas de loi relative à l'établissement d'une religion, ou de loi qui empêcherait le libre exercice (d'une religion) ». La séparation entre les Églises et l'État en découle, mais sans être explicitement mentionnée.

C'est dans une lettre de Thomas Jefferson aux baptistes de Danbury, en 1802, que la formule surgit. Elle explicite le premier amendement sous la forme d'un « mur de séparation » (wall of separation) entre les Églises et l'État. L'expression « mur de séparation », bien que contestée, a depuis fait florès, tout comme l'importance normative d'une « séparation » entre les Églises et l'État, qui entre définitivement dans la jurisprudence de la Cour suprême en 1947, à l'occasion du cas Everson versus Board of Education. C'est au nom de cette séparation qu'en 1962 la Cour suprême a déclaré inconstitutionnelles la prière et les lectures religieuses dans les écoles publiques (arrêt Engel versus Vitale), suscitant la fureur d'une partie des Églises chrétiennes américaines, à commencer par les Églises évangéliques, fortes de leur culture prosélyte, conversionniste et moralement conservatrice. C'est également en vertu de cette séparation que, depuis le fameux « procès du singe » à Dayton (Tennessee), en 1925, la biologie évolutionniste [...]


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  • : agrégé d'histoire, chercheur au CNRS, laboratoire Groupe sociétés, religions, laïcités

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Sébastien FATH, « ÉTATS-UNIS D'AMÉRIQUE (Le territoire et les hommes) - Religion », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/etats-unis-d-amerique-le-territoire-et-les-hommes-religion/