ESTHÉTIQUELes catégories esthétiques

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Historique de la notion et du terme

Si on peut la faire remonter jusqu'à la théorie de l'ἡδονή οἰκειά (hèdonè oikéia, plaisir propre), au chapitre xiv de la Poétique d'Aristote, ou à toute la tradition de comparaison entre beau et sublime issue du pseudo-Longin, la notion de catégorie esthétique, sous le nom de modification du beau, commence surtout sa carrière au xviiie siècle avec Diderot et Kant.

Cette carrière s'amplifie vite dans l'esthétique allemande du xixe siècle, imprégnée de kantisme : F. T. Vischer, M. Schasler étudient le beau, le sublime, le tragique, le pathétique, le merveilleux, le comique, le grotesque, le charmant, le gracieux, le joli, le mignon, sous le nom de formes ou espèces, groupées en sphères ; de son côté, K. F.  Rosenkranz étend le terme kantien de catégorie au domaine esthétique, mais il ne s'agit pas encore de catégories esthétiques au sens actuel (Rosenkranz parle de « juger selon la catégorie du beau » au sens de porter un jugement de valeur d'ordre esthétique, par opposition à ce que l'on appellerait aujourd'hui un jugement anesthétique ; c'est ainsi que, pour lui, c'est bien juger un objet selon la catégorie du beau que le déclarer laid).

Tout ce mouvement aboutit à la création de l'expression de catégorie esthétique par Victor Basch dans son Essai critique sur l'esthétique de Kant (1896). Le terme y est employé épisodiquement, et comme synonyme de modification du beau.

Le nouveau terme lancé par V. Basch rencontre alors une grande fortune dans le vaste mouvement de l'esthétique française au xxe siècle. Successivement, C. Lalo (à qui l'on attribue quelquefois par erreur l'invention du terme mais qui en a certainement assuré le succès), É. Souriau, R. Bayer, M. Dufrenne font un large emploi du terme et des études approfondies de la notion. Adoptée par les esthéticiens de langue anglaise et allemande, l'expression se répand dans le vocabulaire international de l'esthétique et en vient à supplanter à peu près [...]


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Anne SOURIAU, « ESTHÉTIQUE - Les catégories esthétiques », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/esthetique-les-categories-esthetiques/