ESPACE, philosophie

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L'espace absolu

Emmanuel Kant remet en question, comme Leibniz, l'existence en soi de l'espace, ainsi que l'affirmation de son existence comme forme de la sensibilité d'un esprit infini, mais non l'absoluité que supposait la mécanique classique. Il pense, au contraire, pouvoir la fonder sans avoir besoin de la rattacher à Dieu, en la considérant comme la forme a priori de la sensibilité de tout esprit fini (Critique de la raison pure, 1781 ; seconde édition, 1787). La distinction absolue de la forme du temps et de celle de l'espace, la subordination de la seconde à la première dans la sensibilité sont d'autres signes du maintien de cette absoluité. Pour avoir un espace absolu, il n'est pas nécessaire de supposer un esprit tout-puissant, effectivement présent en tout point de cet espace.

Les développements contemporains de la connaissance scientifique mettent, eux, radicalement à mal l'idée d'espace absolu. Les mathématiques font, au xixe siècle, un nouveau saut dans l'abstraction. Il devient possible de construire des géométries sur des axiomatiques différentes de celle d'Euclide, qui est le système abstrait formalisé correspondant à notre perception des objets du monde sensible. Corrélativement, cette possibilité suggère que l'espace euclidien n'est lui-même qu'une construction objective et artificielle dont la valeur est relative. Il reste que l'espace euclidien pourrait demeurer le seul adéquat pour organiser notre connaissance du monde physique. Or, à partir de 1905, avec les théories de la relativité restreinte et de la relativité généralisée, Albert Einstein vient récuser l'espace absolu – c'est-à-dire l'espace comme le milieu physique réellement existant pouvant servir de repère absolu à la perception du mouvement – en même temps qu'il donne une réalité plus concrète à l'espace : celui-ci n'est plus un [...]


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Écrit par :

  • : maître de conférences à l'université de Bourgogne

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Pour citer l’article

Hubert FAES, « ESPACE, philosophie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/espace-philosophie/