ESPACE (CONQUÊTE DE L')Succès et désillusions

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L'espace au service de la Terre et des Terriens

Dès 1960, l'espace démontre son intérêt dans le domaine des services rendus à la vie quotidienne avec les premiers satellites de télécommunications (Echo-1) et de navigation (Transit) américains. D'autres applications émergent très rapidement. Aujourd'hui, les satellites de tous types sont présents dans de nombreuses activités de la vie quotidienne, souvent sans que les citoyens en aient bien conscience.

Les télécommunications

Les satellites ont permis au marché des télécommunications de se développer et de rendre le monde plus transparent. En nombre de satellites lancés, ce sont actuellement les télécommunications qui arrivent en tête de l'activité spatiale commerciale. Environ 90 p. 100 des satellites mis sur orbite par le lanceur européen Ariane sont ainsi des satellites de télécommunications couvrant les marchés de la téléphonie, de la télévision et du transfert de données comme la télécopie ou Internet. Aujourd'hui, de tels satellites ont une masse de l'ordre de 6 à 7 tonnes et disposent de plus de 120 000 canaux téléphoniques pour une durée de vie sur orbite voisine de 15 à 20 ans. Le marché mondial est de l'ordre de vingt-cinq satellites à lancer par an. Depuis le début des années 1980, les lancements de satellites sont devenus une activité commerciale et concurrentielle qui fait l'objet d'une vive concurrence entre Européens, Américains, Russes et Ukrainiens, auxquels sont venus se joindre les Japonais, les Chinois et les Indiens. Ce marché est cependant toujours dominé par le lanceur européen Ariane-5.

La navigation, la localisation et le sauvetage

Le système G.P.S. (Global Positioning System), mis en service par l'armée américaine dans les années 1970 et constitué de 24 satellites, assure la localisation de tout mobile 24 heures sur 24 en n'importe quel endroit du globe. Sa précision est de l'ordre d'une dizaine de mètres. Les applications d'un tel système sont nombreuses : navigations maritime, aérienne et terrestre, localisation d'un bateau en perdition, gestion d'un parc de camions en circulation, contrôle des migrations animales, suivi des personnes et des biens...

À partir de 2012, l'Europe possédera avec Galileo son propre système et, de ce fait, acquerra son indépendance militaire et commerciale. La précision de Galileo sera d'un mètre. On estime que, vers 2020, trois milliards d'individus feront appel à des systèmes de positionnement et ce marché avoisinera alors 270 milliards d'euros.

Dans le domaine spécifique du sauvetage, les fameuses balises Argos fonctionnent avec les satellites de météorologie américains T.I.R.O.S. et des stations terrestres. Le système Argos démontre périodiquement son efficacité lors des courses à la voile mais aussi dans bien d'autres circonstances. Le bilan est éloquent : 19 000 vies sauvées, soit trois par jour en moyenne.

T.I.R.O.S.-1

Photographie : T.I.R.O.S.-1

Le 1er avril 1960, le premier satellite de météorologie, T.I.R.O.S.-1, est lancé par la N.A.S.A. à partir de Cape Canaveral sur une orbite elliptique (696 km X 756 km) d'une période de 98,3 min, inclinée de 48,4 degrés par rapport au plan de l'équateur. 

Crédits : NASA

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La météorologie

La prévision météorologique est une nécessité pour anticiper les risques et mettre en place les mesures adéquates. L'exigence de prévisions de plus en plus fiables est croissante tant de la part de la population que des organismes publics et professionnels. Grâce aux moyens spatiaux – mais aussi aux progrès de la simulation numérique –, la période de prévision est passée en quelques années de 5 à 7 jours. Avec le satellite européen Metop, lancé en 2006, l'objectif est de réaliser des prévisions à 10 jours avec le même niveau de fiabilité que pour celles qui sont aujourd'hui obtenues à 7 jours.

La télémédecine et la médecine d'urgence

Le satellite se révèle d'un grand secours pour assurer des consultations médicales à distance dans le cas de malades ou de blessés situés dans des endroits isolés où le praticien ne peut se rendre aisément, et à bord de navires en mer et d'avions.

Par ailleurs, les satellites sont de plus en plus utilisés dans la lutte contre les épidémies. En effet, on a constaté que la propagation de maladies comme le paludisme ou la fièvre hémorragique due au virus Ebola pourrait être liée aux conditions climatiques et à un état particulier de la végétation. Les épidémiologistes peuvent désormais compter sur les satellites pour détecter les zones à risques. En combinant les données venant des satellites – et dont bon nombre sont fournies par le satellite européen Envisat – avec d'autres venant de moyens terrestres, les scientifiques peuvent alors déterm [...]

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L'homme dans l'espace, prestige ou nécessité ?, J. Villain

L'homme dans l'espace, prestige ou nécessité ?, J. Villain
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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2001, l'Odyssée de l'espace, S. Kubrick

2001, l'Odyssée de l'espace, S. Kubrick
Crédits : Movie Poster Image Art/ Getty Images

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Konstantin Edouardovitch Tsiolkovski

Konstantin Edouardovitch Tsiolkovski
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Robert Hutchings Goddard

Robert Hutchings Goddard
Crédits : NASA

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Écrit par :

  • : membre de l'Académie de l'air et de l'espace et de l'International Academy of Astronautics, ancien président de l'Institut français d'histoire de l'espace

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Pour citer l’article

Jacques VILLAIN, « ESPACE (CONQUÊTE DE L') - Succès et désillusions », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 30 novembre 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/espace-conquete-de-l-succes-et-desillusions/