ESPACE (CONQUÊTE DE L')Succès et désillusions

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La première fusée moderne

De 1937 au début de 1945, une intense activité de recherches militaires sur les fusées va se développer en Allemagne, à Peenemünde. D'un côté, la Luftwaffe y entreprend la construction de divers types de missiles air-air, air-sol, sol-air et sol-sol, de l'autre, la Wehrmacht s'engage notamment dans la voie des missiles balistiques sol-sol à longue portée. En 1945, de l'ordre de 12 000 ingénieurs et techniciens y travailleront. C'est à Peenemünde que la plupart des problèmes de propulsion, de guidage et d'aérodynamique relatifs aux fusées vont trouver des solutions. Wernher von Braun assure la direction technique des travaux propres à la Wehrmacht. Mais, pour l'heure, la première des tâches consiste à essayer en vol la version A3. Les résultats sont si satisfaisants qu'en 1938 les militaires expriment le besoin d'un missile capable d'emporter une tonne d'explosif à 300 kilomètres. C'est la naissance de la version A4, qui sera plus connue, à partir de 1944, sous la dénomination de V2 (Vergeltungswaffe 2 : « arme de représailles 2 »). Il s'agit d'un engin de 12 tonnes dont le moteur développe une poussée de l'ordre de 25 000 décanewtons, ce qui représente un saut significatif de performances. Le conflit mondial qui vient de se déclencher rend plus pressantes la réalisation et l'utilisation de missiles de différents types dont les études sont en cours. Les budgets et les moyens de Peenemünde s'accroissent. Au troisième essai d'une A4, le 3 octobre 1942, le succès est complet. Une altitude de 80 kilomètres et une portée de plus de 190 kilomètres sont atteintes. En quelques années, l'Allemagne vient de distancer les autres nations. Elle devient alors le premier pays à se doter de missiles, ouvrant ainsi la voie, quelques années plus tard, à la réalisation des arsenaux de la guerre froide. Mais, par la même occasion, elle place l'humanité sur la route de l'espace.

La fusée prend donc réellement son essor au cours de cette période. Dans les derniers mois de la Seconde Guerre mondiale, les États-Unis et l'Union soviétique se livrent à une véritable course afin de récupérer le savoir-faire allemand, les matériels et les ingénieurs. Von Braun et ses principaux collaborateurs prennent le chemin des États-Unis. D'autres iront en U.R.S.S., en France et en Grande-Bretagne. Ils seront à l'origine de l'activité spatiale et des missiles de ces pays.


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L'homme dans l'espace, prestige ou nécessité ?, J. Villain

L'homme dans l'espace, prestige ou nécessité ?, J. Villain
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2001, l'Odyssée de l'espace, S. Kubrick

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  • : membre de l'Académie de l'air et de l'espace et de l'International Academy of Astronautics, ancien président de l'Institut français d'histoire de l'espace

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Pour citer l’article

Jacques VILLAIN, « ESPACE (CONQUÊTE DE L') - Succès et désillusions », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/espace-conquete-de-l-succes-et-desillusions/