ESPACE (CONQUÊTE DE L')Succès et désillusions

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Les quatre pionniers de l'astronautique

Trait d'union entre les inspirateurs et les ingénieurs, les quatre grands pionniers de l'astronautique surgissent au début du xxe siècle : le Russe Constantin Edouardovitch Tsiolkovski (1857-1935), l'Américain Robert Hutchings Goddard (1882-1945), le Germano-Roumain Hermann Oberth (1894-1989) et le Français Robert Esnault-Pelterie (1881-1957) vont poser les bases théoriques de l'astronautique. C'est grâce à eux que la conquête de l'espace va véritablement prendre son essor.

Alors qu'il est instituteur à Kalouga, Tsiolkovski publie en 1883 un ouvrage, L'Espace libre, dans lequel il propose d'utiliser la propulsion par réaction pour les vols dans l'espace. Mais c'est son ouvrage de 1903, L'Exploration de l'espace cosmique à l'aide d'engins à réaction, qui va faire autorité. Il est le premier à comprendre et à mettre en équation le fonctionnement de la fusée. Tsiolkovski s'intéresse à la propulsion à liquides et préconise, plus de cinquante ans avant son avènement, l'utilisation de l'hydrogène et de l'oxygène liquides. Il établit la théorie des fusées à étages. Il est aussi le premier à décrire ce que pourraient être des satellites artificiels et des stations spatiales circumterrestres. Il est considéré, à juste titre, comme le « père de l'astronautique ». Comme celle d'Oberth, son activité restera essentiellement théorique, au contraire de Goddard et d'Esnault-Pelterie, à la fois théoriciens et réalisateurs de fusées ou de composants.

Konstantin Edouardovitch Tsiolkovski

Photographie : Konstantin Edouardovitch Tsiolkovski

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Le savant russe Konstantin Tsiolkovski (1857-1935) est le premier théoricien de l'astronautique. Véritable précurseur, il expose dès le début du XXe siècle le principe de la propulsion par réaction. Tsiolkovski est aussi l'auteur d'ouvrages de science-fiction. Convaincu que « l'humanité ne... 

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L'Américain Goddard s'intéresse dès 1899 à la navigation spatiale. Dès 1907, il envisage la propulsion nucléaire pour les voyages interplanétaires ; en 1911, il montre, lui aussi, que l'hydrogène et l'oxygène sont les meilleurs ergols pour la propulsion. Il se lance alors dans la conception théorique des fusées. En 1914, il dépose des brevets concernant certains sous-ensembles : tuyères, chambres de c [...]

Robert Hutchings Goddard

Photographie : Robert Hutchings Goddard

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Robert Hutchings Goddard, pionnier américain de l'astronautique, pose le 16 mars 1926, à Auburn (Massachusetts), à côté de la première fusée à propergol liquide de l'histoire. 

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L'homme dans l'espace, prestige ou nécessité ?, J. Villain

L'homme dans l'espace, prestige ou nécessité ?, J. Villain
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2001, l'Odyssée de l'espace, S. Kubrick

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Konstantin Edouardovitch Tsiolkovski

Konstantin Edouardovitch Tsiolkovski
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  • : membre de l'Académie de l'air et de l'espace et de l'International Academy of Astronautics, ancien président de l'Institut français d'histoire de l'espace

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Pour citer l’article

Jacques VILLAIN, « ESPACE (CONQUÊTE DE L') - Succès et désillusions », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 30 juillet 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/espace-conquete-de-l-succes-et-desillusions/