ESPACE (CONQUÊTE DE L')Des pionniers à la fin de la guerre froide

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Les pionniers de l'astronautique

Prélude

Alors qu'il est instituteur à Kalouga, Tsiolkovski publie en 1883 un ouvrage, L'Espace libre, dans lequel il propose d'utiliser la propulsion par réaction pour les vols dans l'espace. Mais c'est son ouvrage de 1903, L'Exploration de l'espace cosmique à l'aide d'engins à réaction, et ses additifs de 1911, 1912, 1914 et 1926 qui vont faire autorité. Tsiolkovski est le premier à comprendre et à mettre en équation le fonctionnement de la fusée. Notons qu'un autre Russe, Konstantin Ivanovitch Konstantinov, dans son Traité d'artillerie (1857), avait cerné le principe fondamental du fonctionnement de la fusée. Il écrivait, en effet, que « la quantité de mouvement communiquée à la fusée par la combustion du combustible et du comburant est, à tout instant, égale à la quantité de mouvement des gaz éjectés ». Tsiolkovski s'intéresse à la propulsion à liquides et préconise, plus de cinquante ans avant son avènement, l'utilisation de l'hydrogène et de l'oxygène liquides. Il envisage le refroidissement des parois de la chambre de combustion et de la tuyère par circulation d'un ergol (un des agents propulsifs des fusées à liquides). Il imagine plusieurs composants fondamentaux, comme les déflecteurs de jet pour le pilotage des fusées. Il établit la théorie des fusées à étages et calcule la quantité d'ergols qui est nécessaire pour qu'une fusée se libère de l'attraction terrestre. Il est aussi le premier à décrire ce que pourraient être des satellites artificiels et des stations spatiales circumterrestres et s'interroge sur le comportement du corps humain au cours d'un voyage prolongé en impesanteur.

Konstantin Edouardovitch Tsiolkovski

Photographie : Konstantin Edouardovitch Tsiolkovski

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Le savant russe Konstantin Tsiolkovski (1857-1935) est le premier théoricien de l'astronautique. Véritable précurseur, il expose dès le début du XXe siècle le principe de la propulsion par réaction. Tsiolkovski est aussi l'auteur d'ouvrages de science-fiction. Convaincu que « l'humanité ne... 

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En 1918, il insistera sur la nécessité d'une coopération internationale pour explorer l'espace et évoquera la construction de grandes cités dans le cosmos. Considéré, à juste titre, comme le « père de l'astronautique », Tsiolkovski est l'auteur de plus de six cents publications concernant l'astronautique, l'astronomie, la [...]


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Konstantin Edouardovitch Tsiolkovski

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  • : membre de l'Académie de l'air et de l'espace et de l'International Academy of Astronautics, ancien président de l'Institut français d'histoire de l'espace

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Pour citer l’article

Jacques VILLAIN, « ESPACE (CONQUÊTE DE L') - Des pionniers à la fin de la guerre froide », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/espace-conquete-de-l-des-pionniers-a-la-fin-de-la-guerre-froide/