ERREUR

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L'erreur dans la connaissance ordinaire

Les philosophes de l'Antiquité ont poussé aussi loin qu'il est possible la critique de la connaissance sensible, celle que nous acquérons par les sens ou perception. Montaigne, dans les Essais (livre II, chap. xii), en a brossé un tableau qui, aujourd'hui encore, n'a pas été dépassé : « Que les choses ne logent pas chez nous en leur forme et en leur essence, et n'y fassent leur entrée de leur propre force et autorité, nous le voyons assez : parce que, s'il était ainsi, nous les recevrions de même façon ; le vin serait tel en la bouche du malade qu'en la bouche du sain. » Bien plus, « si de notre part nous recevions quelque chose sans altération, si les prises humaines étaient assez capables et fermes pour saisir la vérité par nos propres moyens, ces moyens étant communs à tous les hommes, cette vérité se rejetterait de main en main de l'un à l'autre ». En un mot, comment nous assurer que les sens nous peignent les choses comme elles sont et que les impressions ne varient que faiblement d'un homme à l'autre ? Les exigences de la vie en société donnent d'ailleurs plus de poids à la seconde question qu'à la première. Épicure et Lucrèce insistaient sur le fait qu'il fallait se tenir fermement au témoignage de la perception, « car, dit Lucrèce, ce n'est pas seulement notre raison qui s'écroulerait, mais notre vie même qui périrait, si, perdant confiance en nos sens, nous n'évitions pas les précipices et autres dangers du même ordre qu'il faut fuir ». Mais peut-on aller plus loin qu'un acte de foi et dire à quelles conditions la perception est ou non fiable ? On ne peut pas exhiber de preuves directes de la similitude foncière de ce que voient deux individus, Pierre et Paul. Mais on en a de fortes présomptions indirectes : si, à la chasse, ils abattent du gibier, on ne doute pas qu'ils voient et visent ; si, descendant une piste à skis, ils font un parcours sans faute, c'est qu'ils auront vu les bosses, les dénivellations, les plaques de glace, etc., car, par expérience, on sait que, s'ils n'avaient pas capté ces signaux, ils seraient tombés.

En revanche, on sait bien que les impressions de plaisir ou de douleur sont variables de l'un à l'autre, et que, d'une manière générale, la vision, dans bien des langues et dans bien des cultures, sert de modèle à la connaissance. Platon l'exprime ainsi : « N'as-tu pas remarqué que l'ouvrier de nos sens s'est mis beaucoup plus en peine pour la faculté de voir et d'être vu que pour les autres ? »

Quel remède proposer pour limiter les erreurs des sens ? « Les mêmes objets paraissent brisés ou droits, selon qu'on les regarde dans l'eau ou hors de l'eau, concaves ou convexes selon une autre illusion visuelle produite par les couleurs, et il est évident que tout cela jette le trouble dans notre âme », note Platon (République, X, 602 c-d). Nous avons beau savoir que le bâton est droit, l'apparence demeure. « Contre cette illusion n'a-t-on pas découvert de très beaux remèdes dans la mesure, le calcul et la pesée ? » Cette recommandation antique et de bon sens, nous la retrouvons, sous une forme plus théorique et plus systématique, chez les créateurs de la science moderne, quand, par exemple, Galilée donne ce conseil : « Mesure ce qui est mesurable, et, ce qui ne l'est pas, efforce-toi de le rendre mesurable. » La science, en effet, n'apparaît pas comme un prolongement de la perception, mais comme une rupture avec elle. Elle ne se rapporte pas à l'expérience vécue, mais à une expérience construite.

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Pour citer l’article

Bertrand SAINT-SERNIN, « ERREUR », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 juin 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/erreur/