VICTORIENNE ÉPOQUE

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Histoire

Les années difficiles

Les années de jeunesse, entre 1837 et 1851, sont celles d'une difficile stabilisation politique et sociale, d'une série de crises sérieuses, mais aussi de réformes majeures et d'une intense vie de l'esprit.

Les affrontements politiques

La Constitution ne connaît aucun changement important, après la dernière réforme parlementaire et électorale de 1832. Assainie par la lutte contre la corruption, la vie politique demeure l'apanage des propriétaires, d'un électorat qui correspond à quelque 5 p. 1 000 de la population et alors que le cens d'éligibilité écarte les moins fortunés. Bourgeoisie et classes foncières sont associées dans une difficile collaboration quand il s'agit d'intérêts matériels, mais sont unies pour s'opposer, au nom même de la liberté, à toutes les revendications démocratiques. Les chartistes, apparus en 1838, n'obtiennent satisfaction ni par la méthode pacifique de la pétition (1839, 1842, 1848), ni par le recours à la violence de la grève générale (1839), aux attaques sporadiques contre les machines industrielles (1842) ou aux prétendus préparatifs révolutionnaires en 1848. Le pouvoir évolue surtout dans l'exercice des droits de l'exécutif : la prérogative royale de choisir un Premier ministre a encore joué en faveur du whig lord Melbourne lorsque Victoria, en 1839, s'est brouillée avec sir Robert Peel. Mais la victoire éclatante des conservateurs, en 1841, contraint Melbourne à la démission, et le retour aux affaires de son rival consacre la règle du choix des ministres dans la majorité du Parlement. Les notables s'affrontent sur des problèmes variés : la politique extérieure, jugée trop imprudente en 1839-1840 quand Henry John Palmerston risque une guerre avec la France sur la question d'Orient ; l'impôt, quand Peel juge inévitable, en temps de paix, l'instauration de l'impôt sur le revenu (income tax) en 1842 ; le [...]

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  • : professeur honoraire à la Faculté des lettres et sciences humaines de Paris
  • : professeur à l'université de Paris-III-Sorbonne nouvelle

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Pour citer l’article

Louis BONNEROT, Roland MARX, « VICTORIENNE ÉPOQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/epoque-victorienne/