ÉPIGÉNÉTIQUE ET THÉORIE DE L'ÉVOLUTION

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Pluralité du concept d’épigénétique

L’épigénétique est, depuis la fin des années 1990, un domaine de recherche florissant impliqué dans l’étude de phénomènes biologiques divers tels que la différenciation cellulaire et le développement, le métabolisme, les mécanismes d’hérédité, l’évolution, les rapports hôtes-pathogènes, le cancer et d’autres maladies comme le diabète ou des maladies neurodégénératives. Cependant, le terme « épigénétique », à la fois en tant qu’adjectif et dans sa forme substantivée, était déjà d’usage en biologie à la fin des années 1930, où il fut introduit pour la première fois par le biologiste du développement Conrad H. Waddington (1905-1975). Le sens de ce terme a évolué depuis, et cela dans des contextes disciplinaires différents, donnant lieu à au moins deux traditions de recherche liées à l’épigénétique : l’une trouve son origine dans le travail de Waddington, l’autre dans celui de David Nanney à la fin des années 1950. Dans un cas comme dans l’autre, l’épigénétique naît comme une réponse au problème du développement des organismes.

Conrad Waddington

Conrad Waddington

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Conrad Waddington (1905-1975), facilement identifié sur ce cliché où il fume sa pipe, est un embryologiste et généticien britannique. Il a largement contribué à populariser l'idée que les gènes de développement jouaient un rôle important dans l'évolution. On lui doit également la... 

Crédits : American philosophical society/ SPL/ AKG

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Dans son livre d’introduction à la génétique moderne, publié en 1939, Waddington se pose en effet la question de savoir comment un organisme multicellulaire adulte est construit à partir d’une cellule unique, l’œuf fécondé ou zygote. La réponse réside, selon lui, dans l’« épigénotype », à savoir l’ensemble complexe d’interactions entre gènes, et entre gènes et environnement, qui organisent et construisent les tissus, les organes et l’organisme entier au cours du processus de développement. L’épigénétique s’occupe donc de ce qui se trouve entre génotype et phénotype – entre l’ensemble des gènes d’un organisme, porteurs de ses potentialités développementales, et l’ensemble des caractéristiques observables qu’il développe. Waddington utilise explicitement le terme « épigénétique » dans ce cadre pour se référer à la théorie classique de l’épigenèse qui, depuis Aristote, s [...]

Paysage épigénétique selon Waddington

Paysage épigénétique selon Waddington

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Les rectangles noirs au bas de la figure représentent les gènes. Ceux-ci produisent un certain nombre de composés chimiques qui entrent en interaction les uns avec les autres, formant ainsi un réseau figuré par les traits noirs. Ce réseau, à son tour, forme un paysage dit... 

Crédits : Conrad H. Waddington/ D.R.

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Chatte au pelage « écaille de tortue »

Chatte au pelage « écaille de tortue »
Crédits : Teekevphotograph/ Shutterstock

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Conrad Waddington

Conrad Waddington
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Paysage épigénétique selon Waddington

Paysage épigénétique selon Waddington
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Fleurs Linaria vulgaris de formes très différentes

Fleurs Linaria vulgaris de formes très différentes
Crédits : John Grimshaw

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Écrit par :

  • : docteur en épistémologie et histoire des sciences, chargé de recherche au CNRS, professeur agrégé de sciences de la vie et de la Terre
  • : chargée de recherche au CNRS, Institut d'histoire et de philosophie des sciences et des techniques

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Pour citer l’article

Laurent LOISON, Francesca MERLIN, « ÉPIGÉNÉTIQUE ET THÉORIE DE L'ÉVOLUTION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/epigenetique-et-theorie-de-l-evolution/