ÉPICURE (341-270 av. J.-C.)

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Des œuvres en grande partie perdues

Diogène Laërce rapporte qu'Épicure écrivit beaucoup et que l'ensemble de ses écrits formait quelque 300 volumes. La quasi-totalité de cette œuvre est perdue et si nous ne possédions pas les textes de nombreux autres auteurs anciens qui, à divers titres, eurent l'occasion de rapporter, de paraphraser, de discuter ses œuvres, une part importante de son système nous serait inconnue.

Outre un certain nombre de fragments, les textes que Diogène Laërce a conservés sont les suivants : trois lettres de caractère doctrinal (adressées à Hérodote, à Pythoclès, à Ménécée) qui contiennent des abrégés (la première, de la physique ; la deuxième, de l'astronomie et de la météorologie ; la troisième, de l'éthique) ; un recueil de sentences, pour la plupart de caractère éthique. Le célèbre biographe donne une liste de 41 titres des œuvres les plus significatives ; mais de la majorité d'entre elles nous ne possédons pas le moindre fragment. Un autre recueil de 81 sentences, le Gnomologium Vaticanum, fut découvert en 1888 dans un manuscrit de la Bibliothèque vaticane ; on y trouve un bon nombre de sentences authentiques à côté d'autres que l'on peut avec certitude attribuer à ses élèves. En ce qui concerne les trois lettres, il faut signaler une importante différence entre les deux premières et la troisième. Tandis que les lettres à Hérodote et à Pythoclès se présentent comme un résumé d'une partie du système, sorte de texte d'étude à l'adresse de ceux qui consacrent peu de temps à la philosophie ou désirent un exposé rapide de certains éléments particulièrement importants du système, la lettre à Ménécée veut être, outre une dissertation sur l'éthique, un véritable manifeste philosophique, ce que d'un terme technique on appelait alors protreptique. Épicure, sans se départir d'une forme littéraire soignée, y expose sa conception de la philosophie comme un moyen d'accéder au bonheur et di [...]

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Épicure - Athènes

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  • : professeur à l'université de Pise, membre du Conseil économique et social, ancien directeur général de la Chambre de commerce et d'industrie de Paris

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Pour citer l’article

Graziano ARRIGHETTI, « ÉPICURE (341-270 av. J.-C.) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/epicure/