ENFANCE (Les connaissances)La petite enfance

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Nouvelles perspectives méthodologiques

La psychanalyse et la méthode expérimentale ont été, durant la première moitié du xxe siècle, les deux principales voies pour l'investigation du fonctionnement mental du jeune enfant. La première procède classiquement à un travail de reconstruction des étapes du développement psychique à partir du matériel clinique obtenu lors de cures d'adultes ou d'enfants. La seconde vise à mettre en évidence des faits psychiques délimités et à contrôler la validité des hypothèses en variant les paramètres de l'observation. La première évolue dans un cadre thérapeutique et sur un petit nombre de cas ; la seconde, en laboratoire, s'appuie sur des statistiques (études sur la perception précoce, le conditionnement, la communication, etc.). Pourtant, ces deux approches ne sont pas aussi inconciliables qu'il y paraît. L'observation psychanalytique du nourrisson et l'utilisation des techniques audiovisuelles permettent aujourd'hui de réduire le fossé qui sépare l'étude des comportements observables et celle des « contenus » psychiques.

L'observation psychanalytique des nourrissons

En ce qui concerne la genèse du psychisme enfantin, S. Freud lui-même pressentit l'intérêt de corroborer, à l'aide des données recueillies par l'observation directe, les conclusions théoriques obtenues par la voie du raisonnement. Observant, en 1920, un garçon de dix-huit mois qui jouait à faire disparaître et réapparaître une bobine attachée par une ficelle en s'écriant : « Fort ! Da ! [partie ! la revoilà !] », il comprit le sens profond de ce comportement par rapport à l'absence ou à la présence de la mère. Ainsi, au-delà d'une explication simpliste des premières ébauches du jeu enfantin par un « instinct d'imitation », S. Freud montrait la valeur affective et signifiante des manifestations ludiques de la première enfance et leur rôle structurant sur le psychisme en cours d'organisation.

Dès lors, l'observation directe des jeunes enfa [...]

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Melanie Klein par Feliks Topolski

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Jean Piaget

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  • : docteur en médecine, docteur ès lettres et sciences humaines, professeur de psychologie clinique et anthropologique à l'université de Paris-IV-Sorbonne-René-Descartes

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Pour citer l’article

Hélène STORK, « ENFANCE (Les connaissances) - La petite enfance », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/enfance-les-connaissances-la-petite-enfance/