ÉNERGIES RENOUVELABLES

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Bref historique

Depuis le début de l’humanité jusqu’à la fin du xvie siècle, les seules formes d’énergie couramment utilisées étaient renouvelables. En partant des temps les plus anciens, on évoquera tout d’abord la combustion du bois et plus généralement de la biomasse – la maîtrise du feu par l’homme étant apparue il y a au moins 400 000 ans. Il faut aussi parler de la traction animale, et humaine dans le cadre de l’esclavage – qui remonte quant à lui au Néolithique (période s’étendant de 9 000 à 3 000 ans avant notre ère). Puis l’énergie mécanique du vent et celle de l’eau ont été utilisées par l’homme. Moulins à eau et à vent ont ainsi accompagné le développement technologique de nos sociétés de l’Antiquité au xixe siècle et ont contribué à réduire en proportion le recours à la force humaine et, notamment, à l’esclavage.

À partir de 3 000 avant J.-C. apparaissent des réalisations dédiées à l’exploitation du vent dont, en particulier, la réalisation de voiles pour les embarcations, à laquelle on doit très probablement le peuplement de l’Océanie. Des historiens situent les premiers dispositifs éoliens terrestres en Perse et les datent vers 700 ans avant J.-C. Il s’agirait de panneaux tournant autour d’un axe vertical et placés entre des murs de torchis pour canaliser le vent. C’est dans cette même région que, bien plus tard, au cours du viie siècle après J.-C., les premiers moulins entraînant des meules sont apparus. En Europe, les moulins à vent se sont beaucoup développés à partir du xiie siècle et se sont améliorés jusqu’au xviiie siècle avant d’être remplacés par des dispositifs industriels utilisant des machines à vapeur. Un des premiers usages du moulin à vent, comme du moulin à eau, fut celui de broyer et moudre du grain – usage dont les moulins tiennent d’ailleurs leur nom. Mais le moulin à vent a également assuré d’autres fonctions comme celles d’actionner des pompes permettant d’alimenter certains points en eau ou d’assécher des polders (Pays-Bas). L’évolution technologique du moulin à vent ayant conduit à en diversifier les usages et la finalité n’étant plus de moudre du grain, une nouvelle dénomination apparaît au tout début du xxe siècle en référence à la ressource utilisée (par substantivation de l’adjectif « éolienne »). Après avoir encore servi à pomper de l’eau jusqu’au milieu du xxe siècle, l’éolienne est désormais utilisée essentiellement pour générer de l’électricité, d’où son nom d’aérogénérateur pour cet usage.

Les débuts de l’Antiquité avaient également vu apparaître les premiers barrages signant la domestication de l’eau et l’utilisation de sa force avec les moulins à eau (ou hydrauliques). Ces derniers ont d’abord fourni massivement de la puissance mécanique (le plus souvent de la force disponible sur un axe tournant pour animer des meules ou autres outils) à partir du xie siècle avant de produire de l’électricité à la fin du xixe siècle. La première centrale à dynamos animées par la force hydraulique est attribuée à Thomas Edison en 1882 ; elle alimentait en courant continu 1 200 lampes pour éclairer un quartier de Wall Street (New York). Au cours du xxe siècle, les roues à aubes ou à godets seront remplacées par des turbines aux performances bien supérieures. Si la turbine a été inventée au milieu du xixe siècle, il faut attendre l’année 1895 pour que la première centrale hydroélectrique à turbines soit construite sur les chutes du Niagara, technologie utilisée depuis pour l’essentiel de la production électrique d’origine hydraulique.

La chaleur de la Terre fut aussi exploitée dès l’Antiquité, les sources chaudes étant connues dès le IIIe millénaire avant J.-C. en Europe, puis surtout utilisée par les Romains pour alimenter les thermes. Les sources chaudes – ainsi celles de Chaudes-Aigues, en France, dans le Cantal – assurent encore aujourd’hui une partie du chauffage urbain de quelques villes à travers le monde, entre autres au Japon, en Chine et aux Philippines. Si elles ne sont pas assez nombreuses pour avoir un impact énergétique significatif, sauf dans quelques cas particuliers comme l’Islande, pays qui dispose d’une ressource géothermale exceptionnelle, les technologies du xxe siècle, développées en particulier à des fins d’extraction pétrolière, ont permis d’envisager une exploitation énergétique de la chaleur de la Terre. On parle alors de géothermie.

L’exploitation industrielle des énergies fossiles, d’abord celle du charbon, qui a débuté en Angleterre à partir du xviie siècle, puis celle du pétrole et du gaz à la fin de xixe siècle et, enfin, le développement du nucléaire au milieu du xxe siècle ont majoritairement dessiné le paysage énergétique des pays industrialisés. Mais les énergies renouvelables y ont toujours occupé une place, qui ne cesse de grandir depuis les années 1990. Elles sont en effet au cœur de la transition énergétique vers l’ère post-pétrole et apportent des solutions pour réduire les émissions de gaz à effet de serre et lutter ainsi contre le réchauffement climatique.

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Consommation d’énergie primaire en France (métropole et départements ultramarins)

Consommation d’énergie primaire en France (métropole et départements ultramarins)
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Consommation d’énergie finale en France (métropole et départements ultramarins)

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Production d’électricité en France (métropole et départements ultramarins)

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Production d’énergies renouvelables en France (métropole et départements ultramarins)

Production d’énergies renouvelables en France (métropole et départements ultramarins)
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Écrit par :

  • : ancien directeur de la recherche et directeur scientifique adjoint de l'Agence de l'environnement de la maîtrise de l'énergie (ADEME)

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Pour citer l’article

Daniel CLÉMENT, « ÉNERGIES RENOUVELABLES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 03 décembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/energies-renouvelables/