LITTRÉ ÉMILE (1801-1881)

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Le choix de l'étude

Émile Littré est né le 1er février 1801 à Paris. Il s'y éteindra le 2 juin 1881 ; après une vie calme et réglée consacrée à la passion du savoir et des mots. Son père, après une carrière de sous-officier, entre dans l'administration des contributions indirectes et fonde une famille en épousant Sophie Johannot, fille de Jean-Baptiste Johannot, fabricant de papier à Annonay. Les Lumières de la Révolution française, la libre-pensée, le goût des connaissances et des langues firent le fond de l'éducation d'Émile. Contrairement à la légende de surdoué colportée dès le xixe siècle, il ne fut qu'un élève sérieux et appliqué avant de se hisser parmi les meilleurs grâce à son opiniâtreté. En 1811, il fait ses études au lycée Louis-le-Grand où il a comme coreligionnaires Barthélemy Saint-Hilaire, Eugène Burnouf et Louis Hachette. Il obtient son diplôme de bachelier en 1818, mais ne se dirige pas encore vers les facultés. Il entre comme secrétaire du comte Pierre Daru, académicien et directeur de l'Institut et complète alors son apprentissage des langues, avec l'étude de l'italien, de l'allemand, et bientôt du sanskrit auprès de Barthélemy Saint-Hilaire et de Burnouf qui poursuit ses études à l'école des Chartes. C'est le moment où Littré concède à la rime, en écrivant de la poésie dont le didactisme désuet, n'est plus aujourd'hui que le vestige d'une poétique « scientifique » que le romantisme a voué aux gémonies. Suivront plus tard des entreprises de traduction (Dante notamment) qui relèvent du loisir lettré d'un érudit à la différence de ses autres traductions, comme celle de Pline l'Ancien, qui font toujours autorité.

En 1822, Émile Littré opte enfin pour des études supérieures et s'inscrit à la faculté de médecine. Il sera reçu douzième au concours de l'internat en 1826, mais ne poursuivra pas jusqu'au doctorat et ne sera qu'officier de santé. Il collabore alors au Journal hebdomadaire de m [...]

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Pour citer l’article

Jean-Didier WAGNEUR, « LITTRÉ ÉMILE - (1801-1881) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 08 septembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/emile-littre/