ZATOPEK EMIL (1922-2000)

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Un infatigable travailleur

Emil Zatopek est né le 19 septembre 1922 à Koprivnice, en Moravie du Nord. Il est le septième des huit enfants d'un charpentier. À seize ans, il commence à travailler dans la fabrique de chaussures Bata, à Zlin. De ces années sombres, marquées, en 1939, par l'invasion des hordes nazies, Zatopek gardera le goût de l'effort et du dépassement de soi. À la libération de la Tchécoslovaquie, en 1945, il s'engage dans l'armée. Devenu aspirant, et bénéficiant de larges facilités pour s'entraîner à la compétition, il va suivre une préparation fondée non seulement sur l'endurance, mais aussi sur la résistance. Zatopek avait eu en effet très tôt conscience de ses insuffisances physiques ; à vingt-trois ans, il va donc mettre à son programme quotidien 25 kilomètres en terrain boisé et dénivelé, puis une série de cinquante 400 mètres, abattus sur piste à vive allure, avec des temps de récupération de plus en plus brefs. Associant le qualitatif au quantitatif, il devient ainsi un phénomène de récupération cardiaque.

Emil Zatopek se révèle au monde en 1948, lors des premiers jeux Olympiques de l'après-guerre, à Londres, par une chaleur caniculaire, en mettant à la torture tous ses adversaires et en s'imposant sur 10 000 mètres avec 300 mètres d'avance sur un certain Alain Mimoun, qui demeura longtemps son valeureux dauphin. Il est également médaillé d'argent du 5 000 mètres, devancé d'un souffle par le Belge Gaston Reiff (14 min 17,6 s pour Reiff, 14 min 17,8 s pour Zatopek).

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Emil Zatopek, la «Locomotive tchèque», 1954

Emil Zatopek, la «Locomotive tchèque», 1954
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Emil Zatopek et Alain Mimoun

Emil Zatopek et Alain Mimoun
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Pour citer l’article

Robert PARIENTÉ, « ZATOPEK EMIL - (1922-2000) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/emil-zatopek/