ÉLISABETH LOUISE VIGÉE LE BRUN (exposition)

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L’art du portrait

L’exposition s’ouvre sur « L’image de l’artiste ». Des autoportraits qui la montrent jeune, belle, dans une féminité éclatante, dont le thème est décliné ensuite dans les sections « Élégance française avant la Révolution » et bien sûr, l’« Amour maternel ». L’enfant chérie de l’aristocratie séduit toujours. Quitte à orienter l’exposition sur la portraitiste royaliste plutôt que sur la femme qui, en octobre 1789, partira seule sur les routes de l’exil avec sa fille, une gouvernante et très peu d’argent, sur l’émigrée voyageant pendant douze ans jusqu’à Saint-Pétersbourg en gagnant sa vie avec ses pinceaux, avant de rentrer en France grâce à une pétition signée par 255 artistes, écrivains et savants.

Peintre politique, Vigée Le Brun l’est certainement. Mais si elle nous intéresse aujourd’hui, c’est pour d’autres raisons. Avec sa rivale Adélaïde Labille-Guiard, dont le magnifique Autoportrait avec deux élèves (1785) est présenté dans la section « Femmes artistes », elle a beaucoup fait, dans son art et dans sa carrière, pour la reconnaissance du statut professionnel des femmes.

Trois autoportraits en train de peindre réalisés à des moments décisifs montrent son ambition professionnelle. Le premier, l’Autoportrait au chapeau de paille (qui n’est pas présenté ici), en 1782, qui lui ouvre les portes de l’Académie royale de peinture et de sculpture, où un quota limitait le nombre de femmes à quatre. Le deuxième (qui ouvre l’exposition), réalisé en 1791, en exil à Florence où elle se représente en train de peindre le portrait de la reine, et le troisième enfin, en 1800, à l’occasion de sa réception à l’Académie de Saint-Pétersbourg, où on la voit « peignant, et [sa] palette à la main ».

Élisabeth Vigée Le Brun n’hésite pas à contester les standards. Qu’ils soient vestimentaires, en représentant Marie-Antoinette en chemise ou en gaulle (vers 1783), une œuvre qui fit scandale au Salon au point qu’il fallut l’enlever pour la remplacer par une image plus conventionnelle de [...]


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Marie-Josèphe BONNET, « ÉLISABETH LOUISE VIGÉE LE BRUN (exposition) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 07 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/elisabeth-louise-vigee-le-brun/