ÉGYPTE ANTIQUE (Histoire)L'Égypte ptolémaïque

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Les sources de l'histoire des Ptolémées

Dans l'étude de l'Antiquité, l'Égypte ptolémaïque occupe une place privilégiée, due aux conditions climatiques et géographiques très particulières du pays. Sans doute est-ce la région qui nous a conservé le plus grand nombre de documents, notamment de documents écrits. Les traces de l'époque ptolémaïque se retrouvent non seulement dans des documents ou monuments grecs, mais dans des textes égyptiens, hiéroglyphiques (en écriture sacrée) ou démotiques (en écriture populaire, simplifiée). De nombreux temples, de Basse et Haute-Égypte, montrent dans leurs bas-reliefs le souverain ptolémaïque (et plus tard l'empereur romain) portant la couronne double, comme jadis le pharaon, cependant que les inscriptions font connaître les cérémonies et le rituel en usage à l'époque hellénistique. Les statues, les terres cuites ou les bronzes d'époque ptolémaïque permettent de pénétrer dans la vie privée ou publique de cette Égypte des Ptolémées. En outre, les documents écrits en langue grecque nous introduisent de plain-pied dans la civilisation de cette époque.

La raison en est que l'Égypte ptolémaïque bénéficie d'une source de documentation unique, les papyrus. Sans doute a-t-on trouvé, en Grèce même, de tels documents, mais ils demeurent rares. En Égypte, ils sont au contraire monnaie courante.

Le développement de la papyrologie a tari momentanément une des autres grandes sources de l'histoire ptolémaïque : l'épigraphie, c'est-à-dire l'étude des inscriptions gravées sur pierre.

Il s'en faut de beaucoup que tous les documents écrits ou figurés soient à la disposition des historiens : on commence à peine à éditer le recueil des inscriptions, les publications papyrologiques présentent les textes le plus souvent selon leur lieu de conservation, ce qui rend très longue toute monographie concernant telle ou telle ville. On ne possède de recueil exhaustif ni pour les terres cuites ni pour les bronzes en provenance d'Égypte. Les collections de monnaies auraient besoin d'être regroupées en un corpus unique. Les répertoires, si riches soient-ils, comme ceux d'A. Adriani sur la sculpture, l'architecture ou la peinture, demeurent incomplets. Bref, la matière est si riche que bien des équipes pourraient y trouver de l'ouvrage.

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Écrit par :

  • : professeur à la faculté des lettres et sciences humaines de Dijon

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Pour citer l’article

André BERNAND, « ÉGYPTE ANTIQUE (Histoire) - L'Égypte ptolémaïque », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 juin 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/egypte-antique-histoire-l-egypte-ptolemaique/