ÉGYPTE ANTIQUE (Civilisation)L'art

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Les époques de formation, du prédynastique à la période thinite (5500-2700 av. J.-C. environ)

Plus tardive que dans le reste du Proche-Orient, la sédentarisation des populations vivant au bord du Nil commence vers 5500 avant J.-C. et ne s'achève que vers 3800, date du glissement définitif vers le fleuve suscité par la raréfaction des pluies. Pendant cette période, appelée « prédynastique », différentes cultures, connues par les vestiges de leurs cimetières, cohabitent, mais la situation change à partir de 3400 environ. L'étude du matériel – surtout des poteries – exhumé dans les nécropoles du nord de l'Égypte montre l'influence croissante d'apports venus du Sud ; dans cette dernière région, où les mutations socio-économiques semblent plus rapides, apparaissent les premiers témoignages d'une stratification hiérarchique des communautés, au profit d'une élite d'abord, puis, quelque deux cents ans plus tard, de chefs prétendant à la prérogative royale et cherchant par les armes à étendre leur pouvoir.

Le développement de l'architecture de brique

Disposant, grâce au limon du Nil, d'un matériau abondant, facile à travailler, les Égyptiens ont, dès le prédynastique, utilisé pour leurs constructions la brique crue séchée au soleil. Son emploi correspond à une modification radicale de l'architecture de l'habitat et des tombes, soit le passage de la forme ovale ou circulaire à la structure rectangulaire, tandis que les villes, qui comportent, outre les maisons, d'importants édifices religieux, se concentrent peu à peu à l'intérieur de murs de fortification pouvant atteindre jusqu'à 2 mètres d'épaisseur.

Fabrication de briques crues

Photographie : Fabrication de briques crues

La confection de briques crues, matériau fait d'argile mêlée de paille séché au soleil après moulage, constitue l'une des plus anciennes techniques de construction inventée par les hommes. Encore utilisée de nos jours, elle apparaît avec les premières civilisations nées le long des... 

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Situées à l'écart de la zone d'habitat, les sépultures, dont les dimensions s'accroissent, se présentent comme de larges excavations aux parois tapissées de briques, surmontées parfois d'une couverture de bois et de roseau soutenue par des piquets. L'une des tombes les plus élaborées a été retrouvée à Abydos en 1988 ; elle comprend douze pièces, dont neuf servaient de magasins où étaient entreposées des centaines de vases, preuve de l'importance accordée dès cette époque aux rites funéraires. Son propriétaire est aujourd'hui considéré comme appartenant à la lignée des tout premiers rois d'Égypte, regroupés dans la dynastie dite O, dans la continuité de laquelle règnent les pharaons des deux premières dynasties thinites, du nom de la ville de This, dont ils étaient originaires. This est située à proximité d'Abydos, où la grande majorité d'entre eux se sont fait inhumer. Leurs tombes ne diffèrent guère de celles de leurs prédécesseurs immédiats, sinon que les architectes tendent à les agrémenter d'éléments de pierre pour les seuils, pour la toiture, pour le dallage des caveaux, jusqu'à tapisser totalement de calcaire blanc la chambre funéraire du dernier roi de la période, Khasekhemouy : autant de tentatives préfigurant les réalisations monumentales en pierre de l'Ancien Empire. Non loin de leurs modestes tombes-fosses, les rois thinites ont fait édifier d'imposantes structures en brique au décor en redans, véritables palais fictifs destinés à abriter leur survie. Ils ont aussi permis aux dignitaires qui les représentaient dans le nord du pays de manifester leur rang par l'érection, sur le rebord du plateau de Saqqarah, de constructions similaires surmontant en ce cas des appartements funéraires souterrains.

La naissance du langage figuratif et de l'écriture

L'époque prédynastique voit l'émergence progressive des règles présidant à la construction de l'image, qui, une fois adoptées, seront respectées tout au long de l'histoire. Elles reflètent en effet la vision d'ordre que portaient sur le monde environnant les commanditaires des œuvres pour lesquelles elles furent créées et garantissent l'effet magique du langage plastique, raison pour laquelle l'écriture, apparue vers 3300 au service des premiers rois et douée elle aussi d'un pouvoir démiurgique, obéit aux mêmes principes. Premiers objets à être décorés, les vases sont ornés de motifs isolés figurant les différents éléments du paysage nilotique et de ses marges, puis, sur le matériel lithique ou en ivoire – palettes à fard, têtes de massue, manches de couteau –, ou sur la seule peinture pariétale connue pour cette période (tombe 100 de Hiérakonpolis), les compositions se font plus denses, l'espace se structure, les thèmes se diversifient, avec une insistance croissante sur le rôle des hommes. Ainsi, alors [...]

Manche de couteau orné de scènes de combats et de navigation

Diaporama : Manche de couteau orné de scènes de combats et de navigation

ART ÉGYPTIEN, époque protodynastique, vers 3300, Manche de couteau provenant probablement de Gebel el-Arak, orné de scènes de combats et de navigation, ivoire de dent d'hippopotame. Musée du Louvre, Paris. 

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Fabrication de briques crues

Fabrication de briques crues
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Manche de couteau orné de scènes de combats et de navigation

Manche de couteau orné de scènes de combats et de navigation
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Palette du roi Narmer

Palette du roi Narmer
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Le monument funéraire

Le monument funéraire
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  • : maître de conférences à l'université de Paris-IV-Sorbonne, docteur d'État

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Pour citer l’article

Annie FORGEAU, « ÉGYPTE ANTIQUE (Civilisation) - L'art », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/egypte-antique-civilisation-l-art/