ÉGLISE, architecture

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L'Église triomphante et l'architecture aulique

Il est difficile de porter un jugement sur les lieux où les premiers chrétiens se réunissaient pour célébrer l'Eucharistie. Les témoignages, rares, ne sont pas suffisamment évocateurs pour affirmer l'existence d'une architecture chrétienne. Le culte était célébré dans des maisons individuelles pour échapper aux regards indiscrets et éviter toute difficulté. Les découvertes de Doura Europos, en Syrie, datées du iiie siècle, demeurent trop exceptionnelles pour servir de référence.

L'architecture chrétienne est née d'un acte politique, l'Édit de tolérance, promulgué en 313 à Milan par Constantin, qui autorisait la religion chrétienne du Dieu unique à s'extérioriser. L'empereur, qui avait pris en compte son succès, était convaincu que la décision était porteuse d'avenir. La conséquence fut immédiate : de martyrisée et persécutée, l'Église obtenait le statut juridique de religion officielle, bénéficiant des avantages concédés aux autres cultes. Elle s'intégrait à la hiérarchie administrative romaine et sa propre hiérarchie était reconnue. Elle se plia aux divisions administratives, avec un évêque à la tête du diocèse résidant au chef-lieu. Il fallut trouver des terrains pour construire son palais et les édifices de culte. Donnant l'exemple, Constantin céda le palais du Latran à Rome au pape Sylvestre. Ce schéma s'imposa suivant une chronologie qui n'est pas assurée pour l'ensemble de l'empire. Chaque cité eut à sa tête un évêque, installé, à l'intérieur de l'enceinte, dans un ensemble architectural formé d'une cathédrale (parfois deux), d'un baptistère, d'un palais, et souvent de ce qui allait devenir un hôtel-Dieu. L'intervention de Constantin alla bien au-delà, puisque, avec son conseil, il définit le parti architectural non seulement de la cathédrale et du baptistère, mais également des édifices funéraires ou commémoratifs construits non plus à l'intérieur de la cité, mais extra muros, par respect de la loi des Douze Tables. Il finança nombre de ces constructions à Rome (Latran, Saint- [...]


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Premier Saint-Pierre de Rome

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Cathédrale de Cologne

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Alain ERLANDE-BRANDENBURG, « ÉGLISE, architecture », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/eglise-architecture/