ÉGALITÉ

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Égalité formelle, égalité fictive

Apparemment rigoureuse, cette approche est cependant assez ambiguë pour autoriser des lectures inconciliables. Suivant une interprétation libérale, l'égalité a trait essentiellement à la liberté, et celle-ci ne peut être garantie par l'État que formellement. Les hommes seront tous égaux en tant qu'ils sont libres, mais les pouvoirs publics ne peuvent promettre une égalité matérielle impliquant des dispositifs coercitifs peu compatibles avec la préservation des libertés fondamentales. Alexis de Tocqueville, dans De la démocratie en Amérique (1835-1840), met en garde les peuples démocratiques contre une débordante « passion de l'égalité » qui peut conduire à lui subordonner la liberté – pour laquelle nous n'aurions qu'un « goût » –, voire à la sacrifier sur l'autel de l'égalitarisme. Seul un État despotique en effet peut niveler les conditions sociales au point de proscrire et de prévenir toute dérive inégalitaire.

À l'opposé de cette perspective libérale, Karl Marx estime que l'égalité juridique n'est qu'un leurre destiné à masquer une réalité économique dont la logique est celle de l'appropriation illimitée des richesses et du bien commun au profit des plus habiles. L'État ne peut se contenter de déclarer l'égalité théorique des citoyens, il doit fournir à tous ses sujets les moyens matériels de jouir de leurs droits fondamentaux. L'accès à l'éducation est l'une des clés de voûte du système (« égalité des chances »). Pour Marx et ses émules, il ne saurait y avoir de liberté sans égalité concrète (sociale et économique) et chacun peut constater que, de fait, dans les sociétés dominées par l'économie capitaliste, les droits « formels » bénéficient surtout à une minorité de nantis.


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Écrit par :

  • : professeur agrégé de philosophie, maître de conférences à l'Institut d'études politiques de Paris

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Pour citer l’article

Laurence HANSEN-LÖVE, « ÉGALITÉ », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/egalite/