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La science économique positive

À la place de « science économique positive », on pourrait aussi bien dire « science expérimentale » ou « science d'observation ». Elle a commencé au xixe siècle par l'histoire descriptive. L'économie raconte ce qui se passe en tel pays, à tel moment. C'est la méthode des récits, des monographies, c'est celle qui retient les faits comme des maîtres. Méthode facile, à la portée de tous, très séduisante d'apparence. Elle a ses limites : la valeur de la description dépend de la valeur de celui qui décrit. Chacun a sa manière de dire la vérité. La description peut révéler un changement perpétuel ; comment dégager alors le « général » que la science a pour fonction de découvrir ? Il faut se méfier de la tentation de l'extrapolation.

Cinématique et conjoncture

Il y a une attitude scientifique intermédiaire entre la statique et la dynamique ; c'est la cinématique. On appelle ainsi, en mécanique, l'étude des mouvements, abstraction faite des forces qui les engendrent. Sans doute peut-on concevoir une cinématique économique abstraite dans un temps que se donne l'esprit. C'était par exemple le circuit imaginé par les physiocrates dans le fameux tableau économique de Quesnay. On envisage ici une cinématique économique concrète, réelle : la mise en forme des mouvements historiques de telle ou telle économie. Cette cinématique manifeste ce qu'on appelle aussi la conjoncture. Sans doute, sous ce terme riche de sens divers, pense-t-on d'abord à la prévision des mouvements futurs, à la manière dont seront conjointes les diverses variables de l'économie ; mais, pour anticiper, il faut connaître avec exactitude l'intensité, les vitesses des divers mouvements qui composent la réalité d'aujourd'hui, issue elle-même de celle d'hier. C'est l'objet propre de la cinématique économique. On essaie alors de dégager d'un mouvement brut les divers éléments dont il se compose. Ceux-ci seront distingués selon le temps qu'ils mettent à apparaître et à disparaître. L'analyse [...]


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Écrit par :

  • : membre de l'Académie des sciences morales et politiques, professeur émérite à l'université de Paris-I-Panthéon-Sorbonne

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Pour citer l’article

Henri GUITTON, « ÉCONOMIE (Définition et nature) - Objets et méthodes », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/economie/