ÉCONOMIE SOCIALE

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Les quatre écoles d'économie sociale

On attribue en général la paternité de la formule « économie sociale » à l'économiste Charles Dunoyer, qui publie en 1830 un Traité d’économie sociale, mais l'expression apparaît déjà en 1773 sous la plume de l'historien Louis-Gabriel Du Buat-Nancay ; auteur d'Éléments de la politique, ou Recherche des vrais principes de l’économie sociale. Nonobstant leur proximité sémantique, ces contributions restent cependant très anecdotiques au regard de la construction du concept, et c'est surtout à partir de 1830, dans le sillage de la révolution industrielle, qu’on assiste au fourmillement d'idées et d'expériences porteuses des grands principes et règles que revendiquera ensuite l'économie sociale. Ces initiatives s'inscrivent dans la lignée de pratiques très anciennes, apparues dès le Moyen Âge (guildes, confréries, compagnonnages, associations ouvrières, patronages). Leur motivation commune est de préserver les conditions de vie d'une part croissante de la population, menacées par le développement du capitalisme industriel. Ce n'est cependant que dans les années 1860, avec Le Play, qu'on entreprend de ranger certaines de ces initiatives sous la bannière « économie sociale ».

De ce fourmillement observé au xixe siècle, une série de conférences données en 1889 à l'université de Genève s'efforcent de rendre compte en distinguant quatre écoles d’économie sociale : l'école de Le Play ; l'école collectiviste ; l'école de la liberté ; l'école nouvelle. À partir d'une volonté commune de réaliser une plus juste répartition des richesses, ces contributions ont en commun – et c'est ce qui les distingue notamment de la vision marxiste – de prôner une transformation par contamination ou par capillarité et non pas par la révolution. Entre respect de la liberté individuelle et devoir de solidarité collective, elles reflètent les principales valeurs dont s'inspire le concept d’économie sociale : l'égalité, la charité, la liberté et la solidarité.

L'école collectiviste (ou école de l'égalité)

L'école collectiviste, également nommée école de l'égalité, est très largement inspirée par la pensée de Thomas More et dérivée du socialisme associationniste qui vise à améliorer les conditions de travail et d'existence des travailleurs en faisant d'eux les copropriétaires de l'appareil productif. Les auteurs les plus importants de cette école, qui valorise la figure du travailleur ou du producteur, sont probablement ceux que Marx et Engels ont ensuite qualifiés de « socialistes utopiques » : Saint-Simon, Charles Fourier, Jean-Baptiste Godin et Philippe Buchez. Saint-Simon défend, en opposition au libéralisme, un modèle industriel ayant pour objet essentiel de procurer le plus possible de bien-être à la classe laborieuse et productrice. Fourier élabore avec le phalanstère un milieu idéal dans lequel la répartition des biens s'opère selon le travail, le capital et le talent. Inspiré par les idées de Fourier, Godin crée à Guise le familistère, palais social qui vise à procurer aux salariés des conditions de vie confortables dans un esprit communautaire et sur le principe de la participation des meilleurs ouvriers à la gouvernance et au capital de l’entreprise. Quant à Buchez, il demeure connu comme un pionnier, dès 1834, de la coopération de travailleurs et comme un pourfendeur de la concurrence et de l'entrepreneur qu'il qualifie de « parasite ».

L'école de Le Play (ou école de la charité)

Plus que sur la volonté d'émancipation des travailleurs, la deuxième tradition s'appuie sur les valeurs liées à la charité chrétienne et, plus largement, au christianisme social, qui insistent sur l’obligation de solidarité des nantis envers les plus défavorisés, et préconise davantage le patronage que l'association ouvrière ou la communauté. Elle valorise la figure du patron éclairé dont l’autorité est légitimée par un comportement exemplaire. Les figures les plus importantes de cette tradition sont sûrement Frédéric Le Play, qui défend le patronage contre le libéralisme générateur à ses yeux d'inégalités sociales, et qui, surtout, introduit l'économie sociale à l'Exposition u [...]

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Écrit par :

  • : maître de conférences à l'université du Mans

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Pour citer l’article

Éric BIDET, « ÉCONOMIE SOCIALE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 11 août 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/economie-sociale/