ÉCONOMIE RÉGIONALE ET URBAINE

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Bref historique du paysage économique

Pendant des siècles, les sociétés humaines ont été dominées par la « tyrannie de la distance ». Jusqu'à l'introduction de la vapeur dans l'économie des transports au xixe siècle, le transfert des marchandises coûtait fort cher, pesant ainsi considérablement sur l'intensité des échanges commerciaux. En Occident, en dépit de l'existence de quelques géants urbains – Rome pendant l'Empire romain, Paris et Londres aux Temps modernes –, la géographie économique fut longtemps dominée par l'éparpillement d'établissements humains qui atteignaient tout juste ou dépassaient de peu, le seuil de subsistance. Autrement dit, la dispersion des activités, sous forme de petits peuplements vivant en semi-autarcie, a été le caractère dominant de l'espace économique pendant des siècles. Et, de fait, selon les estimations faites par Paul Bairoch (1997), en Europe, la part de la population urbaine dans la population totale a connu une croissance très lente, passant de 10 p. 100 en 1300 à 12 p. 100 en 1800. L'espace économique était donc plus homogène qu’il ne l’est aujourd’hui, mais cette homogénéité reflétait, à quelques exceptions près, celle de la pauvreté des sociétés d’hier.

La baisse des coûts de transport

Cette baisse débute avec la révolution industrielle. Elle fut spectaculaire : selon Paul Bairoch (1997), le coût de transport terrestre au xixe siècle chute dans une proportion de 8 à 1, pouvant même aller de 40 à 1 pour certaines marchandises telles que le blé. Un exemple concret aidera à mieux appréhender l’ampleur des changements intervenus : au xviiie siècle, il fallait 340 heures pour se rendre de Paris à Marseille, mais seulement 34 heures après 1850 ; de nos jours, 3 heures suffisent pour relier les deux villes en T.G.V. Dans un tel contexte, les économies d'échelle font davantage sentir leurs effets dans l'arbitrage décrit précédemment, car l’accès [...]


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Écrit par :

  • : ancien professeur d'économie à l'École nationale des ponts et chaussées

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Pour citer l’article

Jacques THISSE, « ÉCONOMIE RÉGIONALE ET URBAINE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 juillet 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/economie-regionale-et-urbaine/