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De la tertiarisation à l'économie de services : des vues conflictuelles

Les services, activités improductives ?

« Il y a beaucoup plus à gagner par l'industrie que par l'agriculture, et beaucoup plus par le commerce que par l'industrie », affirmait au xviie siècle William Petty. Les activités considérées aujourd'hui comme relevant du secteur tertiaire, tel le commerce, tenaient une place importante dans les économies pré-industrielles. Cependant, les réflexions d'Adam Smith dans La Richesse des nations (1776), au seuil de la révolution industrielle, marquent une césure. Smith oppose nettement le travail productif – tel celui de l'ouvrier des manufactures –,qui produit de la valeur, et le travail improductif, qui n'en produit pas : le domestique ou le comédien fournit un service immatériel qui « ne se fixe ou ne se réalise en aucun objet qu'on puisse vendre ensuite ; en général, ses services périssent à l'instant même où il les rend ». Et Smith englobe parmi les improductifs, outre les domestiques (plus d'un sixième des actifs à son époque), tous les personnels de l'État et de l'Église, les artistes, les juristes, les médecins, en excluant toutefois les personnes liées au commerce, qu'il rattache au secteur productif.

Le clivage retenu par Adam Smith n'a jamais fait l'unanimité, et même les auteurs dont l'opinion est proche de la sienne reconnaissent presque toujours que les activités dites improductives ne sont pas pour autant inutiles. La théorie néo-classique de la valeur, qui prévaut à partir de la fin du xixe siècle, écarte radicalement pour sa part toute opposition entre produits matériels et services immatériels : tous constituent au même titre des biens économiques, dès lors qu'ils sont à la fois utiles et rares. La production est elle-même conçue comme le résultat d'un échange et d'une combinaison de services (services producteurs du travail, du capital). Selon la même logique, [...]


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Écrit par :

  • : correspondant de l'Institut, professeur émérite à l'université de Bordeaux-IV-Montesquieu

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Pour citer l’article

Jean-Charles ASSELAIN, « SERVICES ÉCONOMIE DE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/economie-de-services/