WESTLAKE DONALD (1933-2008)

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Un humour dévastateur

Donald Edwin Westlake fréquente l'université de Binghamton dans l'État de New York, avant d'être incorporé dans l'armée de l'air (1954-1956), puis, à son retour de l'armée, devient rédacteur dans une agence littéraire. Peu après, il débute dans l'écriture sous le pseudonyme d'Allan Marshall avec All My Lovers (1959), premier d'une série de neuf romans érotiques. Il signe aussi du nom de John B. Allen une monographie consacrée à Elizabeth Taylor (1961). Sous son nom, il fait paraître son premier roman noir, Le Zèbre (1960), bientôt suivi de Bon app' (1961), 361 (1962), Un loup chasse l'autre (1964) et Festival de crêpes (1965), autant d'excellents thrillers qui selon Westlake « appartiennent plus au genre qu'à lui-même ». D'abord influencé par des romanciers comme Dashiell Hammett, Peter Rabe ou William Irish, il se démarque de ses modèles avec son sixième roman, Le Pigeon d'argile (1965), dans lequel un jeune barman naïf sème la panique au sein de la Mafia. Ici, Westlake adopte un ton où l'humour prend le pas sur l'aspect noir de l'oeuvre. Cette forme souvent irrésistible deviendra par la suite sa spécialité et la marque de son originalité. On retrouve un autre naïf, Fred Fitch, dans Le Pigeon récalcitrant (1967). Constamment victime d'escroqueries, Fred hérite 317 000 dollars d'un oncle Matt qui lui est inconnu. Un gang tente de lui dérober le magot mais, cette fois, le pigeon ne se laisse pas berner. Westlake donne ici un livre truculent, avec une arnaque à l'intérieur d'une autre arnaque.

Donald Westlake

Donald Westlake

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À l'heure des multinationales du crime, un «privé» peut-il rester un travailleur indépendant? Donald Westlake essaie de répondre à la question au fil des aventures qu'il imagine pour son héros préféré, Parker. 

Crédits : T. Thai/ Time&Life Pictures/ Getty

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Trois ans plus tard, avec Pierre qui roule (1970), l'écrivain entame une série dont John Dortmunder, le héros, est un voleur fataliste et malchanceux. Soutenu par ses amis Kelp, Murch, Greenwood et Chefwick, une bande d'incapables, il concocte de « gros coups » qui, tous, échouent lamentablement. L'un des romans les plus drôles reste Jimmy the Kid (1976), où la bande enlève un enfant surdoué dans l'espoir de recevoir une rançon. Sinon que le gamin, après l'avoir aidée à échapper à la police, vendra l'histoire [...]


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Claude MESPLÈDE, « WESTLAKE DONALD - (1933-2008) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 janvier 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/donald-westlake/