DON

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Le texte de Mauss

On ne doit pas limiter l'« Essai sur le don » à ces quelques idées simples, car il n'a cessé d'inspirer de nouvelles lectures. Et non pas seulement parce qu'on y trouve quelques propositions majeures comme la formulation de la théorie des faits sociaux totaux ou les conclusions de « sociologie générale et de morale » auxquelles Mauss tenait tant. Plus admirables que ces axes théoriques aux résonances étonnamment actuelles sont les mille aperçus tirés de l'érudition accumulée sur l'ensemble de la documentation disponible : entre autres, l'œuvre majeure de Bronislaw Malinowski (Argonauts of the Western Pacific, 1922), dont il parle à chaud, et le corpus kwakiutl constitué par Boas.

Comment Mauss traite-t-il cette immense matière ? Il faut reconnaître que ses prémisses semblent aujourd'hui bien surannées. Le mélange de juridisme et d'évolutionnisme qui sert de fil conducteur à sa recherche des « formes archaïques du contrat » importe peu cependant si l'on considère la conclusion : les économies primitives sont régies par des principes propres et ne sont pas réductibles à une économie marchande simplifiée et raréfiée, ni à une économie de subsistance orientée vers la satisfaction des besoins élémentaires.

Analyser la « forme de l'échange dans les sociétés archaïques », c'est marquer une rupture critique, bien dans la ligne de Marx, avec le formalisme économique. À une conception imaginaire de l'origine des rapports marchands selon laquelle monnaie et marché auraient été préfigurés par le troc entre producteurs, aux « robinsonnades » qui fleurissent dans la science de ce temps, Mauss apporte le démenti des faits : « Dans les économies [...] qui ont précédé les nôtres, on ne constate pour ainsi dire jamais de simples échanges de [...] produits au cours d'un marché passé entre individus. » Car : 1o ce ne sont pas des individus qui échangent, mais des groupes « qui s'obligent mutuellement » ; 2o on n'échange pas seulement des biens mais aussi « des p [...]

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Pour citer l’article

François POUILLON, « DON », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 03 août 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/don/