DINOSAURES

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Étymologie et définition

Le terme Dinosauria a été proposé en 1842 par le paléontologue britannique Richard Owen afin de rassembler trois genres de grands animaux (Megalosaurus, Iguanodon et Hylaeosaurus) découverts à l'état fossile dans le Mésozoïque d'Angleterre. Il est formé à partir de deux mots grecs : deinos, « terriblement grand », et sauros, « lézard ». Owen voyait dans les dinosaures des reptiles terrestres dont la colonne vertébrale et les membres permettaient au tronc d'être soulevé au-dessus du sol, ce qui leur conférait une posture analogue à celle des grands mammifères actuels.

La définition actuelle des dinosaures reprend certains des caractères considérés comme importants par Owen – notamment en ce qui concerne l'appareil locomoteur – même si les conceptions à leur égard ont évolué depuis les reconstitutions du milieu du xixe siècle qui les présentaient comme de massifs quadrupèdes aux allures de rhinocéros. On considère en effet aujourd'hui que les membres redressés des dinosaures, qui leur apportent une locomotion efficace (bipède ou quadrupède) très différente de la reptation des reptiles actuels, représentent un caractère majeur permettant de les distinguer non seulement d'autres groupes mais aussi de leurs prédécesseurs moins évolués à cet égard. La description scientifique actuellement acceptée (diagnose) définissant ce groupe des dinosaures inclut également des caractères ostéologiques du crâne (absence de l'os postfrontal), du bassin (perforation de l'acetabulum, cavité servant à l'articulation du fémur) et des membres (crête deltopectorale allongée sur l'humérus, tibia élargi à son extrémité qui contacte l'astragale, lequel forme un processus ascendant appliqué à la face antérieure du tibia).


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Dinosaures : deux types de bassins

Dinosaures : deux types de bassins
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Dinosaures : cladogramme

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Brachiosaurus

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Pour citer l’article

Eric BUFFETAUT, « DINOSAURES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 mai 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/dinosaures/