DÉVELOPPEMENT (biologie)Le développement animal

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Les phases du développement animal

Cycle vital et développement chez les animaux

L'ontogenèse, c'est-à-dire le développement d'un individu, revêt une extraordinaire variété de formes, à un point tel que le désordre apparent présenté par le règne animal semble à première vue irréductible. Pourtant, cette variété n'est pas l'anarchie ; en effet, l'existence d'un être vivant s'inscrit toujours dans un cadre, déterminé par la lignée à laquelle il appartient, lignée qui a elle-même sa propre histoire au cours de l'évolution, autrement dit sa phylogenèse.

La vie d'un individu se déroule toujours en fait selon un schéma très précis, qui tend à la réalisation et à la reproduction de son espèce. Il est évident dès l'abord que la durée de vie d'un organisme, à quelque groupe qu'il appartienne, est courte au regard des temps géologiques. L'individu, après avoir atteint une haute différenciation structurale à partir d'états moins évolués, meurt. Mais avant de mourir, il donne naissance à son tour à une forme beaucoup plus simple, qui se détache de l'organisme parental pour donner un nouvel être ; cet être, semblable pour l'essentiel à celui qui l'a engendré et le relayant, assurera la permanence de la lignée dont il est issu, en reprenant à son tour le cycle ontogénique parcouru par ses prédécesseurs. Ce processus périodique est si universel qu'il constitue un des critères de la vie et son renouvellement au fil du temps.

Mais à l'intérieur de ce grand schéma général existe une remarquable richesse de possibilités dans les formes qui mènent de la naissance à la mort d'un individu. Cependant, malgré la diversité des voies empruntées, des étapes caractéristiques se retrouvent d'un bout à l'autre de l'échelle animale. Ce sont les plans de développement, qui manifestent la prodigieuse créativité de la matière vivante. Enfin, à l'intérieur même des schémas de développement, et malgré leur caractère extrêmement diversifié, le passage d'une étape à la suivante s'effectue grâce à des mécanismes universels. L'évolution d'une forme à une autre, qui témoigne de la plasticité de la matière vivante, est régie par des processus très stricts, qui sont les mêmes partout. Les stimuli initiateurs des transformations, la réponse à ces stimuli, la séquence des événements présidant à l'élaboration des formes présentent une remarquable uniformité dans leur dynamique interne.

Les étapes du développement se résolvent en la réalisation progressive des appareils vitaux à l'intérieur de l'organisme : c'est l'organogenèse. La formation des organes, à partir d'un état initial indifférent et non structuré, implique une spécialisation très précise des tissus, qui les rendra aptes à accomplir leur fonction particulière dans la grande unité de l'organisme : c'est la différenciation cellulaire. Enfin, au niveau ultime, se pose le problème de la transformation intime des cellules sur le plan biochimique. Comment s'acquièrent la structure propre à la cellule différenciée et l'équipement spécifique nécessaire à son métabolisme, c'est ce que nous apprend la différenciation chimique des organismes.

La très grande richesse de formes dans l'échelle animale se résout donc, en fin de compte, en grands plans de développement qui se réalisent à travers des mécanismes généraux et témoignent de l'unité fondamentale de la matière vivante comme l'a démontré brillamment la génétique du développement.

Les étapes du développement individuel

Tout organisme a une vie limitée dans le temps, une histoire. Mais, à quelques détails près, cette histoire n'est que la récapitulation d'un schéma strict caractéristique de l'espèce et assurant sa perpétuation. L'étude des étapes du développement de nombreuses espèces met en évidence des traits communs entre des plans parfois fort différents, des étapes identiques marquant des stades où se déroulent des phénomènes voisins, régis par des mécanismes du même ordre. Ainsi, pour tous les Métazoaires, le passage du germe initial à l'individu adulte est marqué par des processus universels : la division cellulaire, le mouvement cellulaire, la croissance cellulaire, la différenciation cellulaire. Ces phénomènes fondamentaux sont à la base de la réalisation de tous les plans de développement particuliers, qui ne sont que les avatars d'un seul grand plan général, commun à tous.

Le germe initial

Le germe initial (œuf ou blastème), qui donnera naissance à un nouvel individu, est issu de la reproduction d'organismes parentaux adultes. Il existe deux grands types de reproduction : la reproduction sexuée et la reproduction asexuée (agame).

Reproduction sexuée

La reproduction sexuée est de loin le mécanisme le plus répandu. Ses modalités sont très variées. Les deux sexes peuvent être portés par le même individu : c'est l'hermaphrodisme des vers, de certains crustacés, de certains mollusques. Dans ce cas, la copulation de deux individus est parfois inutile, s'il y a autofécondation.

Le gonochorisme, c'est-à-dire la disjonction des sexes entre des individus distincts, est plus fréquent et entraîne parfois un dimorphisme sexuel important. Toutes sortes de modalités intermédiaires existent : un même individu peut être successivement d'un sexe, puis de l'autre ; il peut y avoir alternance de gonochorisme et d'hermaphrodisme, voire de reproduction sexuée et agame.

Il y a une dualité fondamentale entre les cellules reproductrices (ou gamètes) des deux sexes, dont le rôle respectif est distinct. De l'union de l'ovule, élément femelle, et du spermatozoïde, élément mâle, résulte un œuf, qui se développe en un nouvel individu, porteur de caractères hérités des parents et conforme aux normes de l'espèce : cette conjonction gamétique est la fécondation.

Parfois, ce schéma fondamental est légèrement altéré. Ainsi dans la parthénogenèse, l'ovule n'est pas fécondé par le mâle et se développe cependant en un embryon. La parthénogenèse peut être accidentelle, mais dans quelques groupes, comme chez certains Insectes (pucerons), c'est une modalité normale de reproduction. Elle peut alors être cyclique et alterner régulièrement avec la reproduction bisexuée. Quoi qu'il en soit, la parthénogenèse n'est qu'une forme particulière de reproduction sexuée, car tous les phénomènes qui s'y déroulent, à part la fécondation proprement dite, sont identiques au schéma normal.

Reproduction asexuée

La sexualité n'est pas le seul mécanisme qui permette la continuité de la vie des espèces. En effet, dans les groupes inférieurs, Protozoaires et Invertébrés, on assiste à une autre forme de reproduction : une partie plus ou moins importante de l'individu parent se détache et se comp [...]

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Développement comparé d'embryons

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Embryon de poulet : annexes

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Correspondance entre les segments de la larve et de la mouche de la drosophile

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Différents territoires de l'embryon de drosophile

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Écrit par :

  • : maître de recherche à l'I.N.S.E.R.M.
  • : ingénieur agronome, docteur en biologie
  • : docteur ès sciences, chargée de recherche au C.N.R.S.
  • : professeur à l'École pratique des hautes études
  • : docteur en médecine, docteur en biologie humaine, directeur de l'unité 336 de l'I.N.S.E.R.M.
  • : docteur ès sciences, directeur de recherche au C.N.R.S.

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Pour citer l’article

Marc-Yves FISZMAN, Thomas HEAMS, Lieba LAZARD, Andras PALDI, Alain PRIVAT, Patricia SIMPSON, « DÉVELOPPEMENT (biologie) - Le développement animal », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 01 décembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/developpement-biologie-le-developpement-animal/