DÉSERTS

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Les climats

Les climats arides ont pour caractéristique essentielle le manque d'eau. Celui-ci apparaît quand, pour une station donnée et dans une période donnée, les pertes sont supérieures aux gains. Les apports sont dus essentiellement aux précipitations. Les pertes immédiates résultent de l'évaporation et de la transpiration des plantes (évapotranspiration). L'état de l'atmosphère (sa pression, sa teneur en eau et, surtout, sa température) détermine la quantité d'eau qui peut être évaporée et transpirée : cette « évapotranspiration potentielle » est mesurée en millimètres, comme les précipitations. Dire que l'évapotranspiration potentielle pour un mois est de 75 millimètres signifie donc que le pouvoir évaporant de l'air est tel pendant ce mois qu'une tranche d'eau de 75 millimètres peut être prélevée.

Paysage de désert

Photographie : Paysage de désert

Près d'un tiers de la surface du globe est constitué de terres arides. 

Crédits : Orin/ Shutterstock

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Si la quantité d'eau disponible est supérieure à l'évapotranspiration potentielle, l'« évapotranspiration réelle » est égale à celle-ci, et il restera de l'eau pour la mise en réserve dans le sol et l'écoulement ; si l'évapotranspiration potentielle est supérieure à la quantité précipitée, toute l'eau est évaporée. On peut donc définir comme aride toute période où l'évapotranspiration potentielle est supérieure aux précipitations.

Un climat est d'autant plus aride que la période déficitaire est longue et que le déficit est accentué.

On traitera essentiellement des régions arides et semi-arides au sens de Köppen.

Les précipitations peuvent être faibles dans une région pour plusieurs raisons : les courants atmosphériques sont tels qu'ils ne peuvent transporter vers elle que des quantités d'eau réduites ; ou bien, il n'existe pas de mécanisme capable de déclencher les ascendances d'air indispensables à la formation de la pluie. Les deux effets peuvent évidemment se combiner. Ils peuvent jouer soit aux basses latitudes, où l'on trouve des climats arides sans hiver, soit aux moyennes latitudes, où une période froide marquée existe. D'où la nécessité de distinguer deux types de climats arides.

Climats arides chauds

Les régions de cli [...]

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Indice de Köppen

Indice de Köppen
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Régions arides dans le monde

Régions arides dans le monde
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Paysage de désert

Paysage de désert
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Djebel Drhoumess (Sidi Bou Hellal, Sud tunisien).

Djebel Drhoumess (Sidi Bou Hellal, Sud tunisien).
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Écrit par :

  • : professeur des Universités, professeur émérite à l'université de Paris-I-Panthéon-Sorbonne
  • : professeur à l'université de Paris-VII-Denis-Diderot
  • : Muséum national d'histoire naturelle
  • : docteur vétérinaire, docteur ès sciences, sous-directeur au Muséum national d'histoire naturelle

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Pour citer l’article

Roger COQUE, François DURAND-DASTÈS, Huguette GENEST, Francis PETTER, « DÉSERTS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 octobre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/deserts/