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De la poésie au roman

Dans les essais d'Albalat, au tout début du xxe siècle (L'Art d'écrire et La Formation du style), la description prend autant d'importance que la narration et le dialogue. Cette attention, qui se manifeste également, un siècle plus tôt, dans le Cours et les Leçons de rhétorique et de belles-lettres (1783) d'Hughes Blair, est liée, à travers deux genres différents et deux époques distinctes, à deux crises du descriptif. Au xviiie siècle, sous l'influence des poètes anglais Thompson, Gray et Wordsworth, se développe la poésie descriptive à laquelle Blair fait allusion et qui sera unanimement stigmatisée par le xixe siècle. Dès 1875, le roman naturaliste est attaqué avec la même virulence. La crainte de voir le roman succomber à son tour à une sorte d'invasion descriptive explique probablement la ressemblance des critiques. Tandis que Marmontel dénonce la tentation de « décrire pour décrire, et de décrire encore après avoir décrit, en passant d'un objet à l'autre, sans autre cause que la mobilité du regard et de la pensée », Albalat s'en prend aux longues descriptions, aux « morceaux séparés, placés de parti pris à tel ou tel endroit, comme fait encore M. Zola ». Pour lui, « la description continue ne peut s'admettre que dans les récits de voyage ».

Notons au passage que peu d'écrivains se sont risqués à la description continue. « Le Domaine d'Arnheim » et « Le Cottage Landor » d'Edgar Poe (Histoires grotesques et sérieuses) ou La Presqu'île de Julien Gracq, hors de toute narrativisation, correspondent à la définition que propose ce dernier : « La description, c'est le monde qui ouvre ses chemins, qui devient chemin, où déjà quelqu'un marche ou va marcher » (En lisant, en écrivant). Procédure de description-promenade qu'adopte par exemple Chateaubriand, plus ponctuellement, lors de son arrivée à Combourg au début des Mémoires d'outre-tombe (I, 7). L'évolution des grandes tendances de la description peut être cernée à la lumière de l'article « Description » de [...]

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Écrit par :

  • : docteur d'État, professeur de linguistique française à l'université de Lausanne (Suisse)

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Pour citer l’article

Jean-Michel ADAM, « DESCRIPTION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/description/