DÉRIVE DES CONTINENTS

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La renaissance d'une théorie mobiliste

D'une façon générale, la tentative de Wegener pour changer les bases des sciences de la Terre a échoué parce qu'on ne possédait pas alors de données suffisantes sur les fonds océaniques et l'intérieur du globe terrestre, parce que Wegener avait choisi un schéma inexact et parce que les indications qu'il donnait sur les déplacements continentaux étaient imprécises. En 1956, des découvertes de plusieurs ordres vinrent modifier cette situation. Elles portaient essentiellement sur le paléomagnétisme, l'expansion et l'âge récent des fonds océaniques et la sismologie.

Paléomagnétisme et expansion océanique

Dès le début du xxe siècle, on avait montré que certaines roches, notamment les basaltes et les grès rouges, conservaient la trace du champ magnétique régnant au moment de leur genèse. Les travaux se développèrent peu à peu et se perfectionnèrent jusqu'en 1956, époque à laquelle plusieurs auteurs purent affirmer, indépendamment les uns des autres, que les données paléomagnétiques en provenance de divers continents montraient de façon formelle les déplacements relatifs de ces derniers.

En 1928, Arthur Holmes avait avancé l'hypothèse de l'expansion océanique, mais il fallut une trentaine d'années pour que celle-ci soit définie avec précision, lorsque William Maurice Ewing et Bruce C. Heezen établirent la continuité du système médio-océanique, montrant que la plus grande « chaîne de montagnes » du monde s'étend sur toute la longueur de l'océan Atlantique, à travers l'océan Indien, et du sud de la Nouvelle-Zélande au golfe de Californie. En 1962, Harry H. Hess a exposé en détail le mécanisme de l'expansion, maintenant largement accepté. Selon cet auteur, une montée magmatique du manteau et un système de courants sous-crustaux écartent sans relâche les fonds marins de chaque côté des dorsales médio-océaniques ; le long de celles-ci s'épanchent de nouveaux matériaux, tandis que d'autres parties de la [...]

Dorsales médio-océaniques et âge du fond des océans

Dorsales médio-océaniques et âge du fond des océans

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Les dorsales médio-océaniques et l'âge du fond des océans : état des connaissances en 1968 (d'après J.R. Heirtzler et al., 1968, modifiée). 

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Dérive des continents

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Le golfe d’Aden et la mer Rouge

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Positions des continents au cours des derniers 200 millions d'années

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Répartition des deux faunes cambriennes de part et d'autre de l'Atlantique actuel

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Pour citer l’article

John Tuzo WILSON, « DÉRIVE DES CONTINENTS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 février 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/derive-des-continents/