DÉRIVE DES CONTINENTS

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Des débuts de la théorie aux critiques de la thèse de Wegener

Dans l'évolution de la théorie « mobiliste », il faut distinguer trois étapes, séparées par les dates de 1912 et 1956.

L'idée de la dérive continentale semble avoir été formulée dès 1620 par Francis Bacon et, dans les siècles suivants, de nombreux savants émettent des hypothèses dans ce sens, certaines fantaisistes, d'autres plus vraisemblables, parmi lesquelles celles de Antonio Snider-Pellegrini (1859), de Frank Bursley Taylor (1910), de Howard Bigelow Baker (1911). Tous ces travaux précurseurs, que leurs auteurs n'avaient pas vraiment exploités et qui étaient passés inaperçus en leur temps, ont été scrupuleusement inventoriés par Alexander L. Du Toit (1937).

Le travail d'Alfred Wegener fait date. Non qu'il soit à l'origine de la théorie de la dérive, mais ce météorologiste allemand a déployé beaucoup d'efforts pour l'étudier et la démontrer. Entre ses premières affirmations, en 1912, et sa mort, en 1930, Wegener a publié des articles et des ouvrages en six langues, qui contenaient de nombreux arguments en faveur de la dérive. Ceux-ci constituent les premières considérations sérieuses sur le sujet et le point de départ d'une longue controverse. Malheureusement, la plupart des propositions de Wegener contenaient d'importantes erreurs, et l'on ne pouvait tirer de ses autres arguments des conclusions véritables. Il rallia pourtant des géologues à ses idées (Émile Argand, R. Staub et quelques autres, pour la plupart originaires de l'hémisphère Sud), mais le plus souvent ses vues furent rejetées catégoriquement, surtout par les géophysiciens, en tête desquels Harold Jeffreys, qui en démontrèrent les erreurs.

Positions des continents au cours des derniers 200 millions d'années

Dessin : Positions des continents au cours des derniers 200 millions d'années

Dessin

Les positions successives des continents au cours des derniers 200 millions d'années. L'Afrique est supposée occuper sa position actuelle (d'après Wegener). 

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L'argument essentiel de Wegener était que les deux bords de l'océan Atlantique pouvaient s'ajuster et que la géologie se suivait d'une côte sur l'autre, comme un texte sur un journal déchiré en deux morceaux. Aussi étrange que cela paraisse, cette évidence fut généralement repoussée comme étant l'effet d'un hasa [...]


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Dérive des continents

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Répartition des deux faunes cambriennes de part et d'autre de l'Atlantique actuel

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John Tuzo WILSON, « DÉRIVE DES CONTINENTS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/derive-des-continents/