DÉMOGRAPHIE

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L'étude scientifique de la population

Une fois que le concept de population a été établi, la démographie s'est développée en plusieurs phases qui corespondent à ses composantes actuelles. Elle a d'abord progressé dans la connaissance de la mortalité aux xviie et xviiie siècles, puis dans celle de la pyramide des âges au xixe siècle et enfin dans celle de la fécondité au début du xxe siècle. C'est alors seulement qu'elle a pu se constituer en discipline scientifique grâce au modèle des populations stables, un modèle général de dynamique des populations qui relie la mortalité et la fécondité à la pyramide des âges et à la croissance de la population.

L'invention de la mortalité

À l'instar de l'idée de population, celle de mortalité est récente. La mort a été beaucoup étudiée dans l'Antiquité et au Moyen Âge, mais sous l'angle de la longévité, c'est-à-dire de l'âge le plus élevé que l'homme pouvait espérer atteindre. Le terme mortalité désignait, jusqu'au xviie siècle, les ravages causés par les guerres et les épidémies. Avec Petty et son ami John Graunt, qui signent, en 1661, le premier livre de démographie, Observations naturelles et politiques sur les bulletins de mortalité de la ville de Londres, apparaît l'idée moderne de mortalité, celle d'une évolution régulière des risques de décès avec l'âge. Les deux hommes imaginent les premières « tables de mortalité » qui indiquent le nombre de décès observés à chaque âge dans un groupe de personnes suivies depuis leur naissance. Le nombre des survivants à un âge donné s'en déduit par simple soustraction des décès survenus entre cet âge et le précédent. Les premières tables fondées sur des observations sont calculées peu après, en Hollande, par Jean de Witt en 1672 et par Edmund Halley grâce aux chiffres des décès par âge de la ville de Breslau, en 1693. Elles montrent que la fréquence des décès en proportion des personnes survivantes augmente avec l'âge. Comme la théorie des probabilités a [...]


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Écrit par :

  • : directeur d'études à l'École des hautes études en sciences sociales, directeur de recherche à l'Institut national d'études démographiques, directeur du laboratoire de démographie historique au C.N.R.S.

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Pour citer l’article

Hervé LE BRAS, « DÉMOGRAPHIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/demographie/