DÉMOCRITE (460 av. J.-C.?-? 370 av. J.-C.)

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Le problème métaphysique

Dans la Métaphysique (A, 4, 985 b 4 sqq.), Aristote désigne le « plein » (les atomes) et le « vide » comme les causes matérielles de toutes les choses selon Leucippe et Démocrite ; et il ajoute que les « causes de tout le reste » sont des « différences » dans la figure (qui détermine la « proportion »), l'ordre (qui détermine le « contact ») et la position (qui détermine la « tournure ») des atomes. À celles-ci s'ajoute encore la taille (Simplicius, Commentaire au « De caelo », 295, 1). Tel fut le programme de recherche atomiste, à la fois métaphysique et physique.

Le problème métaphysique est le même qui s'est posé à Anaxagore et à Empédocle, à la suite de la critique éléatique du changement. Comment concilier l'immuabilité et l'éternité de l'être avec la réalité du mouvement et du changement, la « voie de la vérité » avec celle de l'« opinion » ? À partir d'une analyse de la prédication, c'est sur ce plan que la difficulté sera définitivement levée (dans Le Sophiste de Platon). La réponse atomiste reste encore physicaliste.

Le vide est « non-être » ou l'« infini » (Diogène Laërce [IX, 31] mentionne cependant un vide originaire composé de vide et de plein), et les atomes, insécables (étymologiquement), sont aussi dits « indivisibles », l'« être », le « solide » (Aristote, ibid.), « corps primordiaux » ou « grandeurs primordiales » (De caelo Γ, 4, 403 a 5), « premiers pricipes » ou « compacts » (Simplicius, ibid., 242, 18). Et, comme l'être parménidien, ils sont encore inengendrés, immuables, impassibles, c'est-à-dire inaltérables. Leur existence permettrait de résoudre, dans son principe même, l'aporie zénonienne de la dichotomie (si la divisibilité va à l'infini, elle amène au rien, et les corps se composeraient de rien (Aristote, Phys., I, 3, 187 a 1, Gen. et corr., I, 2, 316 a 10 - 317 a 2).


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Écrit par :

  • : professeur à la faculté des lettres et sciences humaines de Paris
  • : docteur en philosophie, directeur d'études à l'École des hautes études en sciences sociales

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Pour citer l’article

Pierre-Maxime SCHUHL, Fernando GIL, « DÉMOCRITE (460 av. J.-C.?-? 370 av. J.-C.) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/democrite/