DÉMOCRATIE

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Les critères de la démocratie

La formule d'Abraham Lincoln relève davantage de la légitimation des systèmes officiellement définis comme démocratiques que de leur analyse. Ainsi, si l'on en croit Joseph Schumpeter, il est difficile qu'un système politique agisse dans « l'intérêt du peuple ». Il faudrait pour cela postuler que tous les membres du « peuple » n'ont que des intérêts communs et que les décisions gouvernementales vont toujours dans le sens de ces intérêts. Selon le mythe officiel, « le peuple gouverne », mais, dans les faits, l'association des citoyens aux grandes décisions est limitée et leur influence est discutée. Du point de vue de l'analyse concrète, il est plus réaliste (mais moins « enchanté ») de définir la démocratie, à la suite de Schumpeter, comme « un système institutionnel aboutissant à des décisions politiques, dans lequel des individus acquièrent le pouvoir de statuer sur ces décisions à l'issue d'une lutte concurrentielle portant sur les votes du peuple ».

De fait, une organisation politique est couramment considérée comme démocratique si ses dirigeants sont élus et si ces élus disposent du pouvoir effectif. C'est par exemple sur ces critères que la question du « déficit démocratique » de l'Union européenne est posée. Il faut aussi que l'ensemble de la population (à l'exception des catégories considérées comme « incapables », par exemple du fait de l'âge ou d'une condamnation pénale) jouisse des droits politiques, notamment du droit de voter et de se présenter aux élections. Dans les représentations officielles, le suffrage universel est censé donner à chacun un moyen égal d'influencer l'orientation des grandes décisions. Il consacre le principe d'égalité qui est une valeur essentielle de l'organisation normative des systèmes démocratiques. Dans cette culture égalitaire, les différences de statut, de richesse, d'éducation, d'influence ou de pouvoir sont potentiellement illégitimes et peuvent être dénoncée [...]

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  • : professeur à l'université de Paris-I, Centre de recherches politiques de la Sorbonne

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Pour citer l’article

Daniel GAXIE, « DÉMOCRATIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 09 avril 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/democratie/